J’ai essayé de ne parler que le français pendant une semaine


Je faisais la queue dans un café à Montréal en novembre dernier quand j’ai réalisé que j’avais perdu quelque chose d’important : toute ma compréhension de la langue française.

Pour beaucoup de gens, ce ne serait pas vraiment un problème. La plupart des lycées américains ont une sorte d’exigence en sciences humaines, ce qui signifie que la majorité de mes amis ont un souvenir brumeux d’avoir appris « s’il vous plaît », « merci » et des jurons dans une deuxième langue.

Il est probable que j’aurais été l’un d’entre eux, heureux de laisser flotter mes expériences linguistiques sur une brise d’adolescent, si ma formation n’avait pas coïncidé avec la sortie du mastodonte du cinéma français Amélie. Je suis immédiatement tombée sous le charme de la France féérique de Jean-Pierre Jeunet et de son héroïne timide et au grand cœur. Je me suis retrouvé dédié à l’apprentissage de la langue qui m’a connecté à ce monde magique.

Ma fascination pour Amélie est resté avec moi à l’université lorsque j’ai eu l’opportunité d’étudier à la Sorbonne, la principale université de Paris. Bien que l’expérience n’ait pas réussi à offrir une réalité alternative colorée de la capitale française, c’était une ère fantaisiste d’exploration, d’amitié, et oui – grâce à un système éducatif implacable avec des dictées de 15 minutes dans le cadre du programme – un bonne quantité de rétention de la langue.

silhouette femme debout dans la rue en ville la nuit

J’ai appris le français pour la première fois à l’université à Paris.

Birgitta WeizeneggerGetty Images

Ça a marché. J’avais maîtrisé la langue française. Jusqu’à ce que je ne le fasse pas. Lorsque vous ne fléchissez pas vos muscles linguistiques, ils s’atrophient rapidement, et j’ai finalement atteint le point où je comptais à nouveau presque exclusivement sur Google Translate. Noms féminins contre noms masculins ? T silencieux ? Un système numérique où le mot pour 80 se traduit par quatre 20 ? Non désolé. Aucune idée.

À Montréal, j’étais encore sous le sucre, la caféine et l’embarras de commander mon thé et mon biscuit en anglais quand j’ai décidé que j’étais trop têtu et idéaliste pour laisser disparaître totalement ma connaissance du français. Après tout, si je l’avais appris une fois, je pourrais certainement le réapprendre, n’est-ce pas ?

J’ai téléchargé Duolingo, j’ai commencé à me soumettre à son flux de notifications push incroyablement passives-agressives me rappelant d’étudier, et je l’ai utilisé si régulièrement que je suis devenu le genre de personne qui se vante de sa séquence. (Quand j’ai atteint 100 jours, j’ai célébré avec un Pain au chocolat.) J’ai développé des sentiments forts à propos du thriller femme-aime-une-voiture de Julia Ducournau Titane, que j’ai regardé d’abord sans sous-titres, puis à nouveau avec eux pour voir ce que j’avais manqué. (Toujours bizarre !) Quand j’ai trouvé un livre de nouvelles en français et en anglais, j’ai commencé à le lire avec un surligneur à la main pour marquer les mots inconnus. Il y avait beaucoup de jaune sur chaque page au moment où j’ai eu fini.

J’étais plus intéressé par les commérages sur les crêpes que par l’apprentissage d’un nouveau vocabulaire.

La bonne nouvelle est la répétition lorsque l’apprentissage (ou le réapprentissage) d’une langue fonctionne. Je suis un vagabond et un nomade numérique par nature, alors quand un ami m’a proposé un voyage d’été à Paris, j’ai rapidement accepté. J’ai passé un bon moment et mon français réémergent a certainement rendu l’expérience plus amusante. Mais tout ce qui ne plaisantait pas avec les serveurs me dépassait. Cela n’a pas non plus aidé que Paris soit très accueillant pour les touristes. (Lire : La plupart des gens parlent anglais.) Étant avec un ami anglophone, j’étais plus intéressé à bavarder sur les crêpes qu’à apprendre un nouveau vocabulaire. J’en savais assez pour me débrouiller, et pour une semaine de filles, c’était assez bien.

Cependant, naviguer dans le monde dans une langue autre que votre langue maternelle est l’équivalent linguistique de l’apprentissage du système métrique. Peu importe à quel point je l’ai étudié, je ne suis jamais totalement sûr de l’espace que je prends vraiment. Cela m’a dérangé de ne pas savoir ce que je savais, et comprendre que cela signifierait plus que de manger du fromage avec une meilleure amie, alors j’ai décidé d’aller à Québec pendant une semaine par moi-même, sauter du fond, et ne parle que le français.

Avec cette décision record, je dois préciser que je n’ai pas l’inclination naturelle à me mettre dans le genre de situations où je pourrais involontairement devenir le centre d’attention. Ce n’est pas que je n’apprécie pas la bonne énergie du personnage principal. C’est plutôt que je ne cherche généralement pas le genre de rôles qui devraient vraiment être sous-titrés.

femme utilisant un tablet pc le soir

Imperturbable, je me suis soumis à un régime strict de films et de livres français.

Guido MiethGetty Images

Cependant, Québec était l’endroit idéal pour s’étirer, et pas seulement parce que les Canadiens sont assez gentils pour me faire plaisir lorsque j’entame une conversation avec : Je voudrais essayer en français (j’aimerais essayer en français). Comme me l’a dit un guide touristique, en prononçant soigneusement chaque mot pour que je puisse suivre le rythme : « Les Français ont gagné la guerre contre les Britanniques. Les femmes avaient en moyenne 13 enfants chacune. Et maintenant, la langue française est l’âme de la ville.

Étant donné que la majorité du Canada n’est que passivement française, il est logique que les Québécois fassent des heures supplémentaires pour protéger leur identité culturelle, menant environ 98 % de leur vie dans la langue. Parce que, comme Paris, les zones touristiques s’adressent à ceux qui ne parlent pas la langue maternelle, j’ai passé la majorité de mon temps en dehors des magnifiques rues pavées de la vieille ville simplement pour éviter quiconque se sentait obligé de me faire une gentillesse linguistique en conversant en anglais.

la ville de Québec

La ville de Québec était l’endroit idéal pour pratiquer mon français.

Yanis OurabahGetty Images

Avec mon accent américain à la française, je me suis fait remarquer. Cependant, c’était quelque chose qui me dérangeait moins au fil de la semaine parce que ce n’était pas si grave. « Presque tous les bilingues à vie communiquent de la même manière dans les deux langues », déclare Cindy Blanco, scientifique en apprentissage des langues chez Duolingo, à qui j’ai envoyé un e-mail paniqué peu de temps avant mon voyage. « Ne vous souciez pas de dire les choses exactement comme vous le feriez dans votre propre langue. Au lieu de cela, comptez vraiment sur l’utilisation de ce que vous savez déjà dans la langue, ce qui pourrait signifier faire plus de description, de pointage et de répétition.

La plupart des gens que j’ai rencontrés étaient simplement soulagés de ne pas avoir à parler anglais.

Traiter l’expérience plus comme un jeu et moins comme un mandat a également aidé. Plusieurs fois, il s’agissait de me rappeler de me détendre et de retirer mes épaules de mes oreilles lorsque je parlais, et de réaliser que la plupart des gens que je rencontrais étaient simplement soulagés de ne pas avoir à parler anglais. Un adolescent au cinéma a rayonné quand je lui ai dit que j’assistais à une projection doublée de Sbires aider à améliorer mon français. Dans un anglais approximatif, il m’a dit qu’il faisait la même chose à l’envers. Ensuite, nous nous sommes tapés dans la main.

Pendant que j’étais seul, j’ai fait de mon mieux pour me mettre au défi, en écoutant des podcasts français pendant que je m’entraînais, en regardant les actualités locales, en créant des histoires Instagram en français et en envoyant des SMS à des amis francophones. Cependant, pour éviter de devenir une bosse linguistique sur un journal pendant une semaine, je me suis également réservé des visites guidées de la ville, un projet en cours qui signifiait également parler au téléphone, quelque chose qui me fait grincer des dents dans n’importe quelle langue.

gros plan sur les mains d'une femme tenant un téléphone portable et une tasse de café réutilisable

J’ai résisté à l’envie d’atteindre mon téléphone pour traduire.

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Je me suis présenté au Monastère des Augustines, un ancien hôpital transformé en centre de bien-être, littéralement couvert de sueur nerveuse, ce qui est hilarant car il est peu probable que vous trouviez un endroit plus détendu qu’une visite historique du spa. Mais les aventures sont devenues plus faciles au fil de la semaine. J’ai trotté dans les rues avec un voyagiste effrayant Les Promenades Fantômes et ramassa toute une page d’application de notes pour iPhone contenant un vocabulaire digne d’un gothique sur les exécutions et les fantômes. J’ai regardé un court métrage en réalité virtuelle sur la fondation de Québec. Puis, pour une perspective moins coloniale, j’ai visité Onhwa’ Lumina, un spectacle de lumière dédié aux peuples des Premières Nations. J’ai même essayé une salle d’évasion sur le thème du gin.

Armer mes sentiments de maladresse me semblait plus viable que de rester sur la touche.

Ce dernier n’était pas tant une victoire qu’un accident devenu une leçon de vocabulaire, car j’ai raté la phrase « jeu d’évasion » dans la description de l’événement et j’ai passé la majorité de mon temps choqué que les gens s’enferment volontairement dans une pièce avec des inconnus au nom du plaisir. Il s’avère que manger un beignet Tim Hortons après le match peut aussi être une leçon de vocabulaire.

À la fin de la semaine, opérer dans ma deuxième langue ne me semblait plus aussi intimidant – même si cela ne m’a jamais semblé tout à fait naturel. Le pilote automatique français que j’avais secrètement espéré ne s’est jamais matérialisé, comme en témoigne la chaîne de phrases que j’ai enregistrée dans mon application de traduction. Mais quelque chose de plus intéressant s’est produit : j’ai cessé de m’en soucier. Adolescent, j’avais construit une feuille de route pour découvrir quelque chose en dehors de moi. Qui se soucie du nombre de mauvais virages que j’ai pris dans le processus ? Je suis finalement arrivé au point où militariser mes sentiments de maladresse me semblait plus viable que de rester assis sur la touche.

Une fois mon expérience d’une semaine terminée, je me suis arrêté dans un café en sortant de Québec et je me suis retrouvé incapable de changer de vitesse. « Que désirez-vous? » a demandé la personne derrière le comptoir en anglais, changeant de langue lorsqu’elle a senti mon hésitation. J’ai pris une profonde inspiration et j’ai considéré mes options. « Je voudrais essayer en français», ai-je répondu avant de continuer à commander. C’était bon.


Laura Studarus est une écrivaine de voyage basée à Los Angeles qui a contribué à Entreprise rapide, Voyage de la BBC, et Thrillist. Suivez-la sur Twitter à @Laura_Studarus.

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