Iona de P&O Cruises : le plus grand navire de croisière du Royaume-Uni met les voiles | Voyage

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les olphins gambadent sur le pont arrière en signe de bienvenue alors que le nouveau navire amiral de P&O Cruises, Iona, jette l’ancre au large de la petite île des Hébrides qui lui a donné son nom.

Nous sommes un spectacle incongru – un vaste bateau de croisière, d’un blanc étincelant et dominant 19 ponts au-dessus du rivage rocheux d’Iona, avec 2 500 personnes faisant la queue pour admirer une île avec une population totale de 120.

Iona est le plus grand navire jamais construit pour les croiseurs britanniques, rempli de lieux de divertissement et de plus de 30 endroits pour manger et boire. Avec une capacité de 5 200 passagers et 1 800 membres d’équipage, c’est une ville flottante et l’un des plus grands navires du monde. Je suis à bord du voyage inaugural, naviguant de Southampton et passant sept jours à naviguer le long de la côte de Royaume-Uni, sans escale en dehors de cet appel spécial pour saluer la véritable Iona alors que nous nous frayons un chemin à travers les îles au large de la côte écossaise.

Le SkyDome se courbe sur un espace de deux ponts de haut et abrite une piscine intérieure

Le SkyDome se courbe sur un espace de deux ponts de haut et abrite une piscine intérieure

Ce n’est pas un navire que vous réserveriez si vous recherchiez quelque chose de calme ou de « boutique ». Iona s’adresse aux vacanciers qui veulent avoir le choix. Comme me le dit le président de P&O Cruises, Paul Ludlow : « Ce navire est conçu pour qu’en sept jours, vous ne puissiez pas tout faire. Nous voulons vous donner des dilemmes à chaque tournant, vous devrez donc revenir.

J’entre dans le Grand Atrium et souffle – exactement l’effet recherché par les architectes du navire, Jestico + Whiles, basé à Londres. Des murs de verre des deux côtés s’étendent sur trois ponts, inondant l’espace de lumière et de vues sur la mer. Des hectares de marbre blanc poli et de chrome brillant ajoutent à la sensation de lumière et les gens posent déjà pour des selfies sur l’escalier en marbre incurvé qui descend vers le centre. Le décor de tout le navire, y compris une collection de 4 600 pièces d’art britannique contemporain, est inspiré par la mer, donc à chaque tournant, il y a une palette de sable, de chêne pâle, de pierre et de blanc, avec des touches d’or et de marine nautique. L’effet global est étonnamment apaisant.

Iona regorge de fonctionnalités inédites pour P&O. Un ajout est 95 Conservatory Mini Suites, une note entre une cabine de balcon ordinaire et une suite. J’ai la chance d’en faire partie et c’est magnifique. Il y a un espace de détente vitré avec de vraies orchidées et de la verdure artificielle entre la cabine principale et le balcon – cela peut être ouvert pour créer un balcon beaucoup plus grand, ou fermé pour créer un espace privé avec vue sur la mer. Iona passera tout l’été prochain à naviguer dans les fjords norvégiens et, si vous prévoyez d’y aller, j’en achèterai un rapidement.

Une attraction très médiatisée est le SkyDome, un énorme toit en verre qui se courbe sur un espace de deux ponts de haut, avec une piscine intérieure au centre. Le dôme, le plus grand en mer, est équipé de trapèzes et de gadgets pour des spectacles aériens spectaculaires, qui ont lieu tous les soirs alors que le lieu passe d’un espace de détente à une discothèque géante. Entre les trois performances aériennes chaque soir, il y a des DJ sets créés par Alex James, l’ancien bassiste de Blur, avec des spectacles laser et des nuages ​​de neige carbonique.

L'une des Mini Suites Conservatoire

L’une des Mini Suites Conservatoire

Le spectacle que je vois, Se lever, a une intrigue vaguement thématique sur les oiseaux de paradis, avec de magnifiques costumes scintillants et des cascades de trapèze de haut vol. Personnellement, cependant, je préfère un lieu plus intime. Je termine donc ma soirée au 710 Club, qui, dans l’une des nombreuses collaborations de célébrités de P&O, est orchestré par Gary Barlow. C’est plutôt ma tasse de thé : un petit bar sombre et confortable avec des cocktails et un groupe jouant des reprises acoustiques d’hymnes rock et de classiques du jazz.

Beaucoup de réflexion a clairement été consacrée à certaines des nouvelles fonctionnalités. La première distillerie de gin au monde en mer m’intrigue. Un alambic en cuivre appelé Columba, logé dans sa propre salle vitrée à côté de la bibliothèque, produit l’herby Marabelle Gin qui est distillé sur mesure pour P&O, en collaboration avec la Salcombe Distilling Co. basée dans le Devon. L’alambic peut produire 75 bouteilles de gin a jour et est surveillé par des membres d’équipage qualifiés. Une fois la distanciation sociale facilitée, les fans de gin pourront assister à des dégustations guidées et à une masterclass de deux heures sur le mélange de gin.

Angus Lugsdin, co-fondateur de Salcombe, est allé à Iona pour chercher des plantes pour Marabelle, proposant du varech sucré, de la bruyère, de la lavande, de la menthe et de la pomme verte. Mon martini Marabelle cette nuit-là est aspergé d’un spray salé appelé Sea Mist, me transportant directement sur un rivage britannique avec des piscines rocheuses et du sel dans l’air.

Relevant le défi de Ludlow, j’essaie de me frayer un chemin dans tous les bars et restaurants. The Glass House est un combo bar à vin et tapas surplombant le Grand Atrium, avec de nouveaux plats au menu créés par le chef superstar espagnol José Pizarro. Je restais assis ici pendant des heures à absorber la vue. Un pont plus haut est le gastropub Keel & Cow, sa principale attraction un monstre de burger appelé « le premier ministre », huit onces de bœuf empilés avec du fromage bleu de l’île de Wight, des tomates, du bacon, de la confiture de pancetta et de la marmelade d’oignons. Ce que cela implique sur notre premier ministre, je n’en suis pas sûr, mais mon compagnon carnivore le déclare excellent avant de tituber pour s’effondrer sur un transat pour l’après-midi.

Les Mini Suites comprennent un coin salon

Les Mini Suites comprennent un coin salon

Les restaurants de spécialités plus intimistes sont mes préférés. Sindhu propose une cuisine anglo-indienne raffinée dans un cadre sensuel et faiblement éclairé. Epicurien, en hauteur sur le pont 17, offre une vue sereine sur la mer et une cuisine raffinée aux saveurs délicates telles que le flétan sauvage de l’Atlantique au fenouil poché et un soufflé au fromage moelleux.

Le jour, il y a beaucoup à faire une fois que vous avez éliminé les nombreux « séminaires » stupides conçus pour vous vendre des sacs à main, des semelles pour vos chaussures, des bijoux et des œuvres d’art collantes de la galerie à bord. Je rejoins un cours de spinning étonnamment difficile dans la salle de sport, j’essaie de réparer les ravages du confinement avec un soin du visage au spa et je passe pas mal de temps dans l’un des 18 bains à remous, à contempler les îles écossaises brumeuses qui passent et les piscines argentées de la lumière du soleil sur l’eau grise.

Sue Bryant avec Angus Lugsdin, qui a cherché sur Iona des plantes à base de gin

Sue Bryant avec Angus Lugsdin, qui a cherché sur Iona des plantes à base de gin

MIKE O’DWYER

Lorsqu’il fait beau, tout le navire gravite vers le Sunset Bar pour de longs après-midi légèrement arrosés, ou vers les deux piscines à débordement sur les ponts 16 et 18. Il y a un cinéma à quatre écrans, Ocean Studios, qui projette des films différents chaque jour – parfait pour après-midi nuageux.

P&O a mis en place de nouvelles règles sanitaires strictes et certaines choses semblent étranges. Nous sommes tous habitués à porter des masques, mais l’équipage doit garder ses distances avec les passagers, donc mon steward ne peut pas entrer quand je suis à l’intérieur. Il n’y a pas de service de couverture le soir et pas de chocolats sur l’oreiller.

Je me promène dans le salon du Club House tard un soir pour trouver le groupe qui donne tout – et les gens qui se pavaneraient normalement sur la piste de danse en grognant dans leurs chaises. La danse n’est pas autorisée dans les bars et les clubs, bien qu’il y ait des séances de bal en journée et des danses en ligne. Il y a même une discothèque silencieuse en plein air un soir. Vous devez donner des notes P&O pour la créativité en ces temps étranges.

Ma soirée la plus mémorable est au Limelight Club, un souper et un club de cabaret offrant un camp de haut niveau scintillant par la drag queen La Voix, qui enlève des divas telles que Tina Turner, Liza Minnelli et Shirley Bassey d’une voix extrêmement puissante. Dans un moment plus sombre entre les blagues qui se pavanent et les tirs rapides, elle fait une pause et nous rappelle que tous les musiciens et danseurs autour du navire, y compris son propre fabuleux groupe de filles, sont sans travail depuis la fermeture de la croisière en mars 2020. « Ce soir, c’est peut-être la première fois que certains d’entre eux se produisent en près de 18 mois », dit-elle. « Soyez gentil avec eux. » Content de te revoir.

Sue Bryant était une invitée de P&O Cruises. Sept nuits en pension complète à partir de 559 £ par personne pour une croisière dans les fjords norvégiens au départ de Southampton le 23 avril 2022 (pocruises.com)

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