Histoire du Jumbo : quand le Boeing 747 a-t-il volé pour la première fois ?


Beaucoup de gens, à la fois parmi les avgeeks et le grand public, considèrent le Boeing 747 comme l’un des avions de ligne les plus emblématiques de tous les temps. Un facteur clé à cet égard est sa longévité. En effet, le jumbo vole depuis plus de cinq décennies dans toutes les variantes, inspirant génération après génération. Mais quand exactement la « Reine des cieux » a-t-elle volé pour la première fois ?

Pan Am 747
Cela fait plus d’un demi-siècle que Pan Am a lancé commercialement le 747. Photo : Getty Images

Le premier vol d’essai

Les années 1960 ont été une période révolutionnaire pour le développement de la technologie aérospatiale aux États-Unis. En effet, avant la fin de la décennie, la NASA avait posé les premiers hommes sur la Lune dans le cadre de la mission Apollo 11 (juillet 1969). Cependant, c’était aussi la décennie au cours de laquelle l’un des avions de ligne les plus légendaires au monde a vu le jour.

Le Boeing 747 a vu le jour après que Pan Am a demandé un avion de ligne deux fois et demie plus grand que son 707 existant. Le transporteur a passé une commande de 25 appareils pour le 747 en 1966 et, deux ans plus tard, en septembre 1968, Boeing a dévoilé le premier 747 dans son usine d’Everett dans l’État de Washington. Il s’agissait du premier avion de ligne à deux couloirs au monde et a ouvert la voie aux futurs gros-porteurs.

Mais quand ce prototype d’avion a-t-il pris son envol pour la première fois ? Finalement, son voyage inaugural inédit a eu lieu l’année suivante, le 9 février 1969. Cette date capitale a vu le prototype jumbo être piloté par les pilotes d’essai Jack Waddell et Brien Wygle.

Déploiement du Boeing 747
Le premier 747 de Boeing lors de son dévoilement public à Everett. Photo: Scandinavian Airlines via Wikimedia Commons

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Bien sûr, comme c’était le cas pour les avions de ligne de son époque, le 747 nécessitait également la présence d’un mécanicien navigant dans le cockpit. Jess Wallick a rempli ce rôle pour un vol qui, à part un problème mineur de volets, a démontré que le 747 était un avion avec des capacités de manipulation impressionnantes.

Le premier vol commercial

Le premier vol d’essai du 747 ayant été un tel succès, son entrée en service commercial était très attendue. Cela a eu lieu moins d’un an après que le prototype du jumbo eut terminé son premier voyage d’essai depuis Everett, le 22 janvier 1970. Cependant, l’introduction de l’avion ne s’est pas déroulée aussi bien que son client de lancement, Pan Am, l’aurait espéré.

Plus précisément, un problème de moteur avec le 747 prévu pour le service inaugural de New York JFK à Londres Heathrow a forcé un échange d’avions, retardant le service de plusieurs heures. Le trajet retour a également subi un retard de quatre heures en raison d’une bouteille d’air comprimé défectueuse. Néanmoins, la reine des cieux était enfin arrivée sur les lieux.

Pan Am 747
L’arrivée inaugurale du 747 à Heathrow a suscité un énorme intérêt pour l’avion. Photo : Getty Images

Les voyages inauguraux des variantes ultérieures

Depuis que le Boeing 747-100 est entré en service passagers il y a plus de 51 ans, plusieurs autres variantes ont suivi. Leurs premiers vols commerciaux ont eu lieu dans les années suivantes :

  • 747-200 – 1971 avec Lufthansa.
  • 747SP – 1976 avec Pan Am.
  • 747-300 – 1983 avec Swissair.
  • 747-400 – 1989 avec Northwest Airlines.
  • 747-8 – 2012 avec Lufthansa.

Aujourd’hui, plus d’un demi-siècle après son premier vol, le Boeing 747 devient malheureusement un spectacle de plus en plus rare. Néanmoins, ses cinq décennies d’histoire opérationnelle ont construit un héritage incroyable pour l’avion. Qu’il soit en service ou non, il continuera sûrement à être largement vénéré pendant de nombreuses années à venir.

À quand remonte votre premier vol sur un Boeing 747 ? Sur quelle variante et quelle compagnie aérienne avez-vous vécu votre première expérience de la « Reine des cieux » ? Faites-nous part de vos pensées et expériences dans les commentaires!



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