Grand Prix d’Australie 2022 :

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Les luttes pour s’adapter à la voiture de McLaren, une perfectionnée par Norris qui nécessitait un style de conduite étranger aux machines précédentes de Ricciardo chez Red Bull et Renault, n’ont été égalées que par un sentiment inhabituel de mal du pays.

Pour la première fois de sa carrière, son Australie-Occidentale natale étant enfermée avec certaines des restrictions frontalières les plus sévères au monde, Ricciardo ne pouvait pas s’appuyer sur ses amis et sa famille et rentrer à la maison chaque fois qu’une pause dans l’horaire le permettait. Il avait le temps, les moyens et la volonté de revenir, mais n’a tout simplement pas pu.

Depuis qu’il a quitté Perth pour commencer la saison 2020 retardée par la pandémie en Autriche en juillet de cette année-là, l’Australie était largement interdite. C’était la plus longue période pendant laquelle il n’avait pas été à la maison depuis son départ pour courir en Europe à l’adolescence en 2007, et cela a joué dans son esprit.

Lorsque Ricciardo est finalement revenu à Perth pour la première fois en 18 mois en décembre dernier, deux semaines de quarantaine obligatoire à l’hôtel ont prolongé la douleur. Une semaine après avoir été aux premières loges pour la fusillade du dernier tour du championnat du monde entre Verstappen et Lewis Hamilton à Abu Dhabi, Ricciardo s’est retrouvé à regarder les murs d’une chambre d’hôtel à Perth, son ami d’enfance devenu entraîneur de performance Michael Italiano faisant sa propre quarantaine à côté, son esprit fatigué errant avec trop de temps libre de part et d’autre de Noël.

« Faire deux semaines en quarantaine à l’hôtel n’a pas été facile, principalement parce que j’étais si près d’être là où je voulais vraiment être », dit-il.

«Je suis dans une pièce voisine avec Michael et la maison, ma famille, est à une demi-heure sur la route… et je ne pouvais pas être là. C’était littéralement la partie la plus difficile. Un week-end je suis sur la grille à Abu Dhabi, le dimanche suivant je suis en quarantaine dans ma ville natale et je ne suis pas malade, mais je ne peux pas sortir.

« Cette deuxième semaine, j’étais très, très au-dessus de ça. Si je le faisais dans une autre ville et que ma maison n’était pas à une courte distance en voiture, à certains égards, cela aurait été plus facile. Mais ça a rendu janvier plus agréable quand j’ai pu retrouver ma famille, traîner avec mon neveu et ma nièce, ce genre de choses simples.

« J’étais juste heureux de me détendre et d’être juste présent, d’une certaine manière. C’était ce dont j’avais besoin, juste éteindre et profiter de ce que j’avais manqué. Discret, mais j’en ai savouré chaque jour.“

Le jeune Ricciardo aurait, comme il le dit, « été fou, sorti et devenu fou » avec ses copains après deux semaines en quarantaine et près de 18 mois sur la route, mais la saison 2021 de construction de caractère a apporté sa longévité et L’avenir de la F1 dans une perspective plus nette.

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Aujourd’hui âgé de 32 ans, Ricciardo peut jeter un coup d’œil au pilote qui sera le prochain Australien sur la scène de la F1, la réserve alpine de 20 ans Oscar Piastri, et se souvenir de son premier Grand Prix d’Australie sur le point d’être sur la grille, lorsqu’il était test pilote pour la Scuderia Toro Rosso il y a 11 ans.

Désormais sur le point d’être dans le top 10 de tous les temps pour les courses de F1 commencées, Ricciardo dit que l’âge l’a rendu plus réfléchi. « Le cliché est qu’une carrière va vite, et j’ai fait mon premier GP d’Australie quand j’avais 22 ans. J’ai 33 ans cette année… c’est comme si c’était hier, mais vous réalisez que beaucoup de choses ont changé professionnellement et personnellement », dit-il.

« Australie 2012, je me souviens très bien d’avoir été sur la grille de la Toro Rosso. À l’époque, tout tournait autour de cette course, puis de la suivante et de celle d’après. C’était un très jeune Daniel sans objectif à long terme. Maintenant, je suis à ce stade différent et j’ai l’impression de mieux regarder plus loin, mais j’ai essayé de garder les forces et l’énergie qui viennent d’être jeune, de penser jeune, quand on est juste amoureux de chaque élément de tout parce que c’est tellement nouveau et excitant.

« Ces jours de naïveté et peut-être un peu surexcité sont parmi les jours les plus insouciants, et parfois cela aide à tout décomposer, à revenir à l’essentiel et à se rappeler pourquoi nous sommes ici. J’essaie de garder des éléments de cela.

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