Génie au fond de la mer

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Le fait est que ce fut un voyage long et périlleux. Ce navire en particulier n’y est pas parvenu. Probablement touché par une tempête, il a coulé au large de la petite île d’Anticythère, à peu près à mi-chemin entre la Crète et les longs doigts du Péloponnèse. Ironiquement, cette île était la dernière parcelle de terre qu’elle aurait eu à négocier avant Messine.

En 1900, un bateau rempli de plongeurs d’éponges de l’île de Symi se trouvait dans les mêmes eaux. Une tempête les a également frappés, et alors que ce bateau n’a pas coulé, les plongeurs ont été contraints de se réfugier sur Anticythère. Le lendemain, la tempête s’étant calmée, ils ont décidé de ne pas rentrer chez eux à Symi, à quelque 400 km à l’est, tout de suite. Au lieu de cela, ils sont allés plonger. À leur grand étonnement, ils ont trouvé cette épave vieille de 2000 ans à environ 55 m sous la surface, au large de la pointe Glyphadia d’Anticythère.

Aidés par la marine grecque au cours des mois suivants, les plongeurs ont ramené plusieurs objets de l’épave : poteries, bouteilles, pièces de monnaie, statues. Ceux-ci suggéraient que le navire était rempli de trésors pillés dans diverses terres conquises, destinés à figurer dans un triomphe que Jules César prévoyait. Ils ont également apporté un morceau de bronze et de bois. Au fil des siècles, il s’était tellement usé et recouvert d’accumulations au fond de la mer que personne n’y a prêté beaucoup d’attention pendant deux ans de plus. Mais lorsque les scientifiques ont commencé à l’examiner et à éliminer la corrosion, il y a eu une surprise. Ils ont trouvé une roue dentée enfouie dans la masse.

Imagine ça. Un engrenage est quelque chose que, encore aujourd’hui, nous associons à des machines relativement modernes et relativement complexes. Que faisait-il sur ce navire d’il y a deux millénaires ?

Personne n’a prêté plus d’attention à l’objet pendant encore 50 ans. En 1951, un professeur d’histoire à l’Université de Yale, Derek de Solla Price, a commencé à l’examiner et un total de 82 fragments qui, ensemble, constituaient ce que l’on pense être seulement un tiers de la machine d’origine. Deux décennies plus tard, il a rapporté ses découvertes dans un article intitulé Engrenages des Grecs. Le mécanisme d’Anticythère : un ordinateur de calendrier d’environ 80 av. (Transactions de l’American Philosophical Society, novembre 1974).

C’est vrai, une machine : et Price l’appelait un « mécanisme », un « ordinateur ». En fait, le mécanisme d’Anticythère est maintenant souvent désigné comme le plus ancien ordinateur connu au monde. Il possède un système d’engrenages étonnamment complexe – 30 roues en bronze – qui ont été clairement conçus pour les calculs calendaires, et sur plus de 19 ans. Il pourrait vous dire où dans le ciel trouver la Lune, le Soleil et les planètes. Il pourrait vous indiquer les phases de la Lune. Il pourrait même prédire les éclipses. Comment ça a fait tout ça ?

Un grand cadran sur le devant avait deux échelles concentriques. L’un marquait les 365 jours de l’année, étiquetant les 12 mois. L’autre montrait les 360 degrés dans un cercle et délimitait les 12 signes du zodiaque. Mis en place pour tourner autour de ce cadran, ce devaient être des pointeurs qui indiqueraient la date et les positions du Soleil et de la Lune à cette date. Il indiquait également les positions dans le ciel des cinq planètes alors connues, Mercure, Vénus, Mars, Jupiter et Saturne. Il y avait une petite boule peinte en argent et en noir. Pendant qu’il tournait, il montrait les phases de la Lune.

Le dos avait deux cadrans. On avait un calendrier de 235 mois, un peu plus de 19 ans. Pourquoi 235 ? Parce qu’après autant de mois, le schéma des nouvelles lunes dans l’année se répète. L’autre cadran précisait les temps d’éclipses sur 223 mois, soit un peu moins de 19 ans. Encore une fois, c’était parce que les anciens reconnaissaient que le schéma des éclipses lunaires et solaires semblait se répéter dans un cycle aussi long. L’ordinateur a même pris en compte l’orbite elliptique de la Lune, à cause de laquelle elle semble se déplacer plus rapidement à certains moments du mois que d’autres. Il y avait un engrenage particulier qui en déplaçait un autre, mais autour d’un axe légèrement décentré, et qui imitait l’orbite elliptique. Et le tout était enfermé dans une boîte d’environ 20 cm de large, 30 cm de haut.

Le monde antique, de la Grèce à l’Égypte en passant par l’Inde, comptait de nombreux mathématiciens et scientifiques remarquables. Mais une machine, un ordinateur, comme ça ? Il n’y en aurait pas d’aussi complexe que le mécanisme d’Anticythère pendant au moins un autre millénaire.

Pensez à tout ce que cela nous apprend sur ce que nos ancêtres du premier siècle avant JC savaient du cosmos ; ayez une pensée pour les anciens artisans qui ont conçu et construit des ordinateurs comme celui-ci. L’identification de ces deux cycles de près de 19 ans aurait nécessité de nombreuses décennies d’observations, voire des siècles. Il y a le mouvement variable de la Lune et la réflexion sur la façon de le capturer avec des engrenages en rotation. Ensuite, il y a les planètes. Non seulement ils étaient déjà connus, des siècles plus tôt, comme distincts des étoiles, mais leur mouvement dans le ciel était également connu. C’est tout un exploit si l’on considère que Saturne met près de 30 ans sur Terre pour accomplir une orbite autour du Soleil. Quelle ingéniosité a-t-il fallu pour comprendre ce mouvement suffisamment pour construire une machine à modéliser son orbite, une machine qui modéliserait également les mouvements de ces autres objets célestes ?

En mars de cette année, une équipe de scientifiques de l’University College London a annoncé qu’elle avait élaboré la conception de l’appareil et l’utiliserait pour construire sa propre version entièrement moderne du mécanisme d’Anticythère. (Un modèle du cosmos dans l’ancien mécanisme grec d’Anticythère, Tony Freeth et al, Rapports scientifiques sur la nature, 12 mars 2021). Ils ont fait la remarque : « Résoudre ce puzzle 3D complexe révèle une création de génie, combinant des cycles de l’astronomie babylonienne, des mathématiques de l’Académie de Platon et des théories astronomiques de la Grèce antique. »

L’article regorge d’aperçus fascinants de ce qui a présidé à la création de l’ancien ordinateur.

Par exemple, il existait un moyen imprécis de simuler le mouvement de Vénus en utilisant des nombres relativement petits, ce qui signifie des engrenages relativement petits. (Le mécanisme nécessitait des engrenages avec moins de 100 dents.) Une méthode plus précise impliquait le nombre 1151. Mais 1151 est à la fois trop grand pour une roue et un nombre premier, ce qui signifie qu’il ne peut pas être factorisé en plus petits nombres. Les concepteurs ont donc dû rechercher une autre formule pour Vénus qui impliquait des nombres avec des facteurs premiers inférieurs à 100.

Ou prenez les phases de la Lune. Ils ont été calculés « comme un simple différentiel, qui soustrait le mouvement du Soleil de celui de la Lune pour calculer la phase, affiché sur une petite sphère noire et blanche ». l’idée.

Dans l’ensemble, ont conclu les scientifiques de l’UCL, « notre travail révèle le mécanisme d’Anticythère comme une belle conception, traduite par une superbe ingénierie en un appareil de génie ».

Un génie qui gisait au fond de la Méditerranée depuis plus de 2000 ans.

Autrefois informaticien, Dilip D’Souza vit maintenant à Mumbai et écrit pour ses dîners. Son pseudo Twitter est @DeathEndsFun

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