Évaluer les implications de la visite avortée de Blinken en Thaïlande



Le secrétaire d’État américain Antony Blinken fait un geste lors d’une conférence de presse à l’hôtel Fairmont de Jakarta, en Indonésie, le 14 décembre 2021. / AFP

Par Thitinan Pongsudhirak 18 décembre 2021

Après avoir sauté la Thaïlande en raison d’un cas de COVID-19 parmi sa délégation de voyage, la tournée avortée de trois pays du secrétaire d’État américain Antony Blinken en Asie du Sud-Est a entravé la pleine projection de la géostratégie indo-pacifique du président Joe Biden. Ne pas conclure le voyage par une visite en Thaïlande, pivot de l’Asie du Sud-Est continentale et allié de longue date des États-Unis, manque également une occasion de consolider ce qui a été une relative séparation bilatérale. En bref, l’incursion diplomatique du secrétaire Blinken en Asie du Sud-Est a échoué pour le moment.

L’itinéraire de Blinken visait trois grandes capitales de l’Asie du Sud-Est, de Jakarta et Kuala Lumpur à Bangkok, avant de retourner à Washington via Hawaï. Alors que des annonces politiques majeures sont apparues sur les cartes, aucune n’a vraiment transpiré. Le point culminant du positionnement géostratégique américain sera probablement les remarques de Blinken sur « l’Indo-Pacifique libre et ouvert » (FOIP) à Jakarta mardi. Il couvrait toute la gamme des engagements et des objectifs américains dans la région, donnant le ton à l’ensemble du voyage. À Kuala Lumpur, où Blinken a rencontré le Premier ministre Ismail Sabri bin Yaakob et a organisé une conférence de presse de grande envergure avec le ministre des Affaires étrangères Saifuddin Abdullah, aucun discours politique majeur n’est sorti des débats.

La visite à Bangkok a été présentée comme cruciale. Outre les questions liées à l’alliance bilatérale thaï-américaine, les politiques américaines envers le Myanmar et la région du Mékong après le coup d’État figuraient en bonne place à l’ordre du jour. Mais mercredi, alors que le secrétaire d’État était sur le point de se rendre à Bangkok, un membre des médias voyageant avec lui est tombé avec le coronavirus, écourtant le voyage et laissant de nombreux problèmes en suspens. Néanmoins, le voyage incomplet de Blinken a de nombreuses implications.

Champ de bataille géostratégique

Premièrement, les États-Unis prennent l’Asie du Sud-Est et l’ASEAN au sérieux et de manière critique comme un champ de bataille retranché dans leur rivalité géostratégique et leur concurrence avec la Chine. La visite de Blinken faisait partie d’une équipe de presse américaine sur le recul géostratégique vis-à-vis de Pékin. Il a complété, aux plus hauts niveaux politiques, les visites précédentes du secrétaire à la Défense Lloyd Austin et de la vice-présidente Kamala Harris. Les deux ont visité Singapour et le Vietnam, bien qu’Austin ait également couvert les Philippines.

Les trois pays de l’itinéraire de Blinken ont été clairement laissés de côté. Les États-Unis tentent ainsi de couvrir leurs principales bases diplomatiques dans la région. L’ASEAN étant une organisation hétéroclite et de plus en plus divisée de 10 États membres, laisser de côté le Brunei, le Cambodge, le Laos et le Myanmar était excusable pour leur petite taille et leurs régimes problématiques, mais les six autres méritaient l’attention des plus hauts niveaux. Lorsque l’ASEAN était plus unie et plus cohérente, engager l’ASEAN en tant que région avait plus de sens, comme l’a fait le président Barack Obama au début des années 2010. Mais maintenant, l’ASEAN est mieux engagée de manière plus bilatérale en tant que pays disparates d’Asie du Sud-Est.

Deuxièmement, l’accent mis sur le FOIP maintient la continuité avec la présidence précédente de Donald Trump. Beaucoup pensaient que Biden ressemblerait davantage à Obama sous lequel il était vice-président, autant qu’il serait antithétique à Trump. Ce n’est évidemment pas le cas. Il y a autant Trump qu’Obama dans Biden en ce qui concerne la politique étrangère américaine en Asie et sa position bipartite sur la Chine en tant que rivale et adversaire.

Le discours de Blinken à Jakarta mentionnait que les États-Unis et la Chine ont la responsabilité de ne pas laisser leur « concurrence virer au conflit » sans un mot sur la coopération entre les deux superpuissances. La visite de Blinken avait donc écrit la Chine partout, semblable aux incursions antérieures d’Austin et Harris.

Protectionnisme accru

Troisièmement, le très attendu cadre économique indo-pacifique des États-Unis reste inachevé. Cela indique que les États-Unis ne sont pas sur le point de rejoindre le Partenariat transpacifique global et progressif, ou TPP-11, dont l’administration Trump s’est retirée en 2017 après que l’équipe d’Obama a tant fait pour le propulser à terme. Revenir dans le CPTPP peut être tout simplement trop compliqué compte tenu des questions controversées de libéralisation et du protectionnisme accru des sentiments américains.

Au lieu de cela, le cadre économique indo-pacifique semble axé sur le nouveau front de bataille de la concurrence high-tech, car les États-Unis veulent se concentrer sur la chaîne d’approvisionnement et la fabrication de puces/la résilience des semi-conducteurs. Alors que la technologie devient le nom du jeu géostratégique, travailler avec les économies de l’Asie du Sud-Est sur les chaînes d’approvisionnement de semi-conducteurs peut être un effort pour les tenir à l’écart de la Chine.

Quatrièmement, l’absence de l’escale à Bangkok a privé Blinken de la possibilité de publier des déclarations politiques majeures sur le Myanmar et la région du Mékong. L’étape thaïlandaise de la tournée était censée améliorer le jeu américain en Asie du Sud-Est continentale, en dehors des efforts maritimes de Washington dans la mer de Chine méridionale contestée. Il a été précédé une semaine plus tôt par la contribution symbolique de plus de 773 570 $ US à la Commission du fleuve Mékong pour le soutien des capacités et le partage de données dans le contexte du partenariat plus large Mékong-États-Unis. Soutenir la MRC et le cadre Mékong-États-Unis est une tentative de repousser la construction de barrages en amont par la Chine et le contrôle indu des débits d’eau du Mékong.

Le Myanmar, que les États-Unis appellent officiellement la Birmanie, est un autre point chaud majeur. Depuis le coup d’État militaire du 1er février, l’environnement politique du Myanmar s’est transformé en une véritable guerre civile brutale et une crise humanitaire. Les tentatives de médiation de l’ASEAN par le biais d’un « consensus en cinq points » pour la promotion du cessez-le-feu, du dialogue, de l’aide humanitaire et d’une visite d’une délégation sous la direction d’un « envoyé » ont échoué. En tant que voisin immédiat avec la frontière commune la plus longue et la plus menacée, la Thaïlande n’a pas fait preuve de leadership pour sortir le Myanmar de l’abîme. Le Cambodge, en tant que nouveau président de l’ASEAN, semble indulgent et accommodant envers la junte birmane, dirigée par le général senior Min Aung Hlaing.

Une forte poussée américaine ferait une grande différence pour augmenter les coûts de l’apaisement de l’ASEAN au Myanmar sous la présidence du Cambodge, en fournissant un soutien et des encouragements aux groupes d’opposition largement armés mais provocateurs du pays déchiré par la guerre. Nul doute que Washington continuera à soutenir la démocratie et les droits de l’homme au Myanmar, mais renforcer ce message en personne aurait été crucial.

Enfin, les élites politiques thaïlandaises percevront probablement la visite manquée de Blinken avec un mélange de suspicion et d’inquiétude. Certains peuvent penser qu’un cas de COVID-19 n’aurait pas dû dissuader le secrétaire d’État de faire sentir sa présence à Bangkok s’il pensait vraiment que la Thaïlande était suffisamment importante. Visiter Bangkok en personne aurait été une déclaration pour les valeurs démocratiques et le rôle des États-Unis en Thaïlande et dans les relations bilatérales. D’autres encore peuvent considérer cela comme le manque d’attention des États-Unis à l’alliance thaï-américaine, soulagés de ne pas entendre les critiques sur les violations systématiques et les abus des droits et libertés en Thaïlande.

Quoi qu’il en soit, l’alliance thaï-américaine reste désalignée et désynchronisée tant que la Thaïlande n’est pas en mesure de mettre de l’ordre dans sa maison et de s’éloigner d’un régime militaire-autoritaire déguisé.

Thitinan Pongsudhirak est professeur et directeur de l’Institut de sécurité et d’études internationales de la Faculté des sciences politiques de l’Université Chulalongkorn.

Cet article est paru pour la première fois dans La poste de Bangkok.


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