Elon Musk donnera la première mise à jour de la fusée Mars en deux ans

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(CNN) — Le PDG de SpaceX, Elon Musk, devrait donner jeudi la mise à jour la plus complète en deux ans sur les plans de SpaceX pour Starship, la fusée gargantuesque au cœur des ambitions de voyages interplanétaires de Musk.

Starship est un combo fusée en acier et vaisseau spatial de 400 pieds de haut qui ressemble à une balle en argent massive et allongée. Jusqu’à présent, le public a vu une bonne partie de la partie supérieure du véhicule, car les premiers prototypes ont effectué quelques soi-disant « tests de saut », et SpaceX semble maintenant prêt à tester le tout. Tout cela fait partie des premières mesures prises par la société pour développer un vaisseau spatial capable d’emmener des humains sur la Lune et, éventuellement, sur Mars.

SpaceX a effectué des vols réguliers avec équipage vers l’ISS, a envoyé le premier équipage entièrement touristique en orbite et s’est imposé comme le nouveau venu passionnant devenu un pilier fiable de l’industrie aérospatiale américaine.

Mais comme l’a démontré la NASA au milieu du XXe siècle, passer de brèves escapades dans l’espace à l’obtention d’un vaisseau spatial jusqu’à la Lune n’est pas facile. Et à ce jour, aucun humain n’a jamais voyagé aussi loin que Mars. Pour toutes les réalisations de Musk et SpaceX, il reste encore un long chemin à parcourir. Et malgré tout ce que Musk a accompli, il s’est également forgé une réputation pour les délais manqués sur des projets ambitieux.

Nous ne savons pas exactement ce qu’il prévoit de révéler, mais en suivant le plan qu’il a présenté lors de quatre discussions précédentes sur ce sujet, nous pouvons nous attendre à des mises à jour sur la conception de Starship, car SpaceX est connu pour peaufiner et jouer au fur et à mesure que ses véhicules évoluent. traiter. Et, à la manière typique de Musk, nous pouvons nous attendre à quelques surprises.

Au cours des années précédentes, Musk a fait des annonces surprises telles que le dévoilement de son intention d’utiliser sa fusée pour faire la navette entre les villes terrestres à des vitesses vertigineuses, comme il l’a fait en 2017. En 2018, il a annoncé la nouvelle étonnante qu’un riche homme d’affaires japonais avait acheté un tour. à bord de la fusée encore sous-développée pour faire un tour de joie autour de la lune. Et en 2019, il a dévoilé une étrange manœuvre ventrale que la partie supérieure du vaisseau spatial de Starship entreprendrait afin de faire des atterrissages en douceur après le vol.

Depuis 2019, cependant, SpaceX est principalement en mode show-don’t-tell, exécutant une douzaine de vols d’essai de divers premiers prototypes qui sont passés de sauts à quelques pieds du sol à plus de 30 000 pieds. Quelques essais à haute altitude se sont soldés par des explosions lorsque les fusées d’essai se sont écrasées dans le sol. Mais son dernier lancement d’essai, en mai 2021, a réussi à atterrir debout sans s’enflammer.

Dernièrement, SpaceX a largement attendu que les régulateurs fédéraux autorisent le Starship à grande échelle pour la première tentative de lancement orbital. Ce ne sera pas une mince affaire – se mettre en orbite nécessite des vitesses qui dépassent 22 fois la vitesse du son, et pour faire avancer le vaisseau spatial Starship aussi vite, il montera au sommet d’un propulseur de fusée imposant, appelé Super Heavy, apposé avec environ 30 moteurs de grande puissance.

En cas de succès, Starship deviendra la fusée la plus puissante jamais lancée par l’humanité, offrant jusqu’à deux fois la puissance de la fusée Saturn V utilisée par la NASA pour emmener les astronautes sur la lune dans les années 1960, bien que les deux véhicules se tiennent à des hauteurs similaires.

Avec cette étape à l’horizon, Musk pourrait choisir d’aborder davantage l’avenir à long terme de Starship. Voici ce que nous savons et à quoi nous attendre.

L’alunissage de la NASA

L’année dernière, la NASA a pris la décision surprise de placer le vaisseau spatial de SpaceX au centre de son programme d’alunissage, appelé Artemis. SpaceX a remporté un contrat de 2,6 milliards de dollars pour adapter son véhicule Starship afin qu’il serve d’atterrisseur lunaire qui amènera les astronautes à la surface de la lune pour la première fois en un demi-siècle.

La NASA, Boeing et Lockheed travaillaient déjà sur la fusée et le vaisseau spatial qui lanceront les astronautes de la NASA au large de la Terre et feront le voyage vers l’orbite lunaire, mais une fois sur place, les astronautes seront transférés sur Starship, qui aura été lancé séparément au sommet de son propulseur Super Heavy. Starship transportera ensuite les astronautes vers un atterrissage en douceur sur la surface lunaire.

C’est un plan sauvage. Et Musk pourrait donner un aperçu des tests que SpaceX fera pour la mission, comment la logistique se déroulera et combien d’argent de SpaceX l’entreprise pourrait investir dans le projet.

Futurs clients de Starship

Le magnat de la mode japonaise Yusaku Maezawa a donné à SpaceX une somme d’argent non divulguée pour s’assurer une place pour lui-même et un groupe d’artistes lors d’un voyage Starship autour de la lune, en espérant qu’il pourrait décoller dès 2023. Nous ne savons toujours pas qui il prévoit à emporter avec lui, et il est possible que certaines mises à jour soient imminentes.

Mais l’achat de Maezawa soulève la question de savoir si SpaceX a prévu d’autres vols touristiques pour Starship.

Jared Isaacman, le fondateur de la plateforme de paiement milliardaire qui a affrété le tout premier tourisme spatial de SpaceX en septembre, pourrait être candidat.

Bien qu’il n’ait pas commenté un futur voyage Starship, il a exprimé le désir de retourner dans l’espace.

« J’adorerais y retourner », a déclaré Isaacman à CNN Business après cette mission, appelée Inspiration 4, qui utilisait la capsule Crew Dragon de la société, généralement utilisée pour transporter des astronautes professionnels vers et depuis la Station spatiale internationale.

« La barre était placée très haut avec Inspiration 4 », a-t-il ajouté, mais « si quelque chose comme ça devait arriver, alors bien sûr. »

Approbation de la FAA

Avant que Starship ne puisse même se rendre dans l’espace, cependant, SpaceX doit obtenir l’approbation de la Federal Aviation Administration, qui autorise les lancements spatiaux commerciaux aux États-Unis.

Musk avait indiqué que la société était prête à lancer le vol d’essai orbital de Starship dès juillet de l’année dernière.

Mais la seconde moitié de 2021 a été pleine de blocages. La Federal Aviation Administration, qui autorise les lancements de fusées commerciales, effectuait une évaluation environnementale pour examiner quel serait l’impact du lancement d’une fusée aussi massive à partir d’une partie de la côte rurale du Texas. Une période de commentaires publics en octobre a fait entendre les voix de nombreux résidents locaux fortement opposés à l’idée, ainsi que de fervents partisans qui n’étaient pas nécessairement de la région.

Bien que SpaceX s’attendait initialement à obtenir le feu vert d’ici la fin de 2021, selon la FAA, l’évaluation environnementale se poursuivra jusqu’au 28 février 2022 au moins.

L’agence a cité « le volume élevé de commentaires soumis » et « les discussions et les efforts de consultation avec les parties consultantes » comme raisons du retard.

Ce n’est pas rien. SpaceX propose chaque année des dizaines de lancements depuis la région, et la taille même de la fusée et l’étendue de ses installations prévues modifieront de manière permanente la bande côtière aride où elle se trouve actuellement. On ne sait pas exactement quel sera l’impact environnemental. Et de nombreux habitants craignent de perdre à jamais l’accès à la plage publique voisine.

Lors de la dernière mise à jour de Starship dans le sud du Texas en 2019, Musk a invité les habitants à l’événement pour tenter de les vendre sur ses plans. Peu de gens vivent encore dans la bande de maisons résidentielles juste à côté des installations de SpaceX, mais Musk pourrait avoir besoin du soutien de la plage plus large de Brownsville-Boca Chica.

Autres détails du vaisseau

Il y a pas mal d’autres détails que nous attendrons de Musk. Il n’a pas parlé des plans proposés pour utiliser Starship pour des voyages point à point sur Terre depuis un bon moment. Il a lancé l’idée de lancer également Starship depuis la Floride, où SpaceX lance déjà ses plus petites fusées Falcon 9. Et étant donné qu’il prévoit d’utiliser Starship pour lancer des lots massifs de satellites Starlink – qui font partie de l’activité Internet spatiale en plein essor de la société – il pourrait expliquer comment ces plans ont pu évoluer.

Du point de vue de la conception, Musk a également vanté sur Twitter que, lorsque Starship reviendra pour un atterrissage, il sera attrapé en l’air par une grande paire de bras robotiques, fonctionnant comme des baguettes. C’est différent de la façon dont SpaceX atterrit ses boosters Falcon 9, qui déploient des jambes d’atterrissage pour amortir son atterrissage directement sur une aire d’atterrissage ou une plate-forme maritime.

Quelles que soient les autres surprises que Musk pourrait avoir en réserve, tout le monde peut le deviner.

Cette histoire a été publiée pour la première fois sur CNN.com, « Elon Musk donnera la première mise à jour de la fusée Mars en deux ans.« 



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