Des centaines de rorquals bleus pygmées traversent le détroit de Timor-Leste chaque année, selon un projet de surveillance


À Dili, les gens disent qu’une bonne façon de passer l’après-midi est de s’asseoir dans un café avec un cappuccino et de regarder passer les baleines bleues. Le truc, c’est qu’ils ne plaisantent qu’à moitié.

Chaque année, entre septembre et décembre, des centaines de rorquals bleus pygmées traversent la tranchée sous-marine étroite mais spectaculairement profonde entre le Timor-Leste et les îles au nord.

À son point le plus étroit, près de Dili, le détroit d’Ombai-Wetar n’a qu’une vingtaine de kilomètres de large et les récifs côtiers tombent en falaises sous-marines abruptes à une profondeur de plus de 3 kilomètres.

Vous pouvez facilement repérer les cétacés massifs, généralement reclus, depuis le rivage lorsqu’ils passent, parfois à moins de 100 mètres.

La région est connue depuis longtemps comme un bon endroit pour observer la vie marine – y compris d’autres espèces de baleines et de dauphins – mais ce n’est que maintenant, grâce à un programme de surveillance annuel à long terme, que le grand nombre de rorquals bleus qui y transitent a été découvert.

Et bien que ce soit une excellente nouvelle pour les chercheurs sur les baleines et l’industrie locale du tourisme marin, certaines des observations faites par les scientifiques sont inquiétantes pour l’avenir de l’espèce.

Une photo sous-marine de deux baleines bleues.
Les rorquals bleus pygmées sont légèrement plus petits que les autres sous-espèces, mais sont quand même assez gros.(Fourni: Desmond Lee/Aquatica Dive Resort)

Un endroit parfait pour compter les animaux

Karen Edyvane, qui supervise le programme, a déclaré que la surveillance acoustique avait précédemment établi qu’il existait une population distincte « austral-indonésienne » de 700 à 1 400 rorquals bleus pygmées.

Les baleines bleues « pygmées » sont appelées ainsi parce qu’elles sont la plus petite des quatre sous-espèces communément reconnues.

Cependant, ils poussent toujours jusqu’à 24 mètres – seulement quelques mètres plus courts que les plus grands bleus de 30 mètres – et peuvent peser jusqu’à 130 tonnes.

Le programme de surveillance, utilisant des drones, des avions, des bateaux et des repérages depuis la terre, a commencé dans le détroit en 2016, avec des voyagistes locaux assistant les scientifiques, en particulier avec des informations et des images d’observation.

En 2020, le programme a également mis en place un « réseau de repérage des baleines » de pêcheurs locaux.

Un drone tiré d'un petit bateau avec une queue de rorqual bleu sortant de l'eau à proximité.
Les villageois utilisent de petits canots et des balanciers qui font moins d’un tiers de la taille des rorquals bleus.(Fourni : Jafet Potenzo Lopes)

Le Dr Edyvane, professeur adjoint à l’Université Charles Darwin et à l’Université nationale du Timor-Leste, a déclaré qu’après l’arrivée des pêcheurs locaux à bord l’année dernière, le programme a repéré un record de 500 rorquals bleus – le double de ce qui avait été observé auparavant – et un nombre similaire ont été enregistrés à nouveau cette année.

« Ce fut un programme vraiment réussi et fantastique », a-t-elle déclaré.

« Ils ont fourni un nombre incroyable d’observations, même toute la nuit.

Abisai Da Costa, l’un des pêcheurs participant au projet, a déclaré que sur l’île d’Atauro d’où il était originaire, il y avait trop de pêcheurs et pas assez de poissons.

Il a dit qu’il a encouragé d’autres comme lui à s’impliquer.

« Cela peut être un deuxième travail pour eux, je veux les aider à leur enseigner et leur dire comment se construire un bon avenir », a-t-il déclaré.

Le Dr Edyvane a déclaré que ses meilleures interactions avec les rorquals bleus étaient lorsqu’elle travaillait avec les pêcheurs locaux.

« Nous sommes sur de très petits bateaux de pêche en bois et ces grosses baleines arrivent souvent juste à côté de vous », a-t-elle déclaré.

« Ils font plus de trois fois la taille du bateau, littéralement, et ils explosent jusqu’à 10 mètres de haut.

« C’est inoubliable. »

Une carte montrant la migration indo-australienne du rorqual bleu pygmée.
Chaque année, les baleines bleues pygmées migrent entre l’Antarctique et la mer de Banda.(ABC News : Jarrod Fankhauser)

Le Dr Edyvane a déclaré que la population « austral-indonésienne » migrait chaque année depuis ses aires d’alimentation dans l’Antarctique, dans le sud et l’ouest de l’Australie, au-delà du Timor oriental et vers ses aires de mise bas et de reproduction dans la mer de Banda.

« Nous avions ces estimations approximatives de la population, issues d’une précédente surveillance acoustique au large de la côte nord-ouest de l’Australie occidentale, mais notre surveillance à long terme a maintenant confirmé que le détroit d’Ombai-Wetar est en effet un couloir de migration majeur pour les rorquals bleus pygmées », a-t-elle déclaré. mentionné.

Elle a ajouté que certains rorquals bleus avaient également migré le long du sud du Timor-Leste, à travers la mer de Timor, mais combien étaient encore inconnus.

Les résultats du programme de surveillance sont de bonnes nouvelles pour le Timor-Leste et les baleines, a-t-elle déclaré.

« Nous espérons encourager d’autres chercheurs sur le rorqual bleu à venir ici pour faire des recherches et également sur d’autres espèces de baleines », a-t-elle déclaré.

Un homme regarde à travers une paire de jumelles.
L’implication des pêcheurs locaux dans le programme de surveillance des rorquals bleus a doublé le nombre d’observations. (Fourni : Jafet Potenzo Lopes)

Rencontrer des baleines bleues, une « sensation de bonheur »

Robert Crean, propriétaire de l’opérateur de tourisme maritime Compass Timor-Leste, a déclaré que la côte nord du pays était un lieu d’observation des baleines « presque incroyable » avec tant de passants si près.

« Tout cela pendant une période de l’année où les conditions océaniques et la météo générale ici au Timor-Leste sont absolument merveilleuses », a-t-il déclaré.

« Nous sommes, humblement, certains qu’une telle situation est vraiment rare dans le monde, surtout lorsqu’il s’agit d’animaux comme les baleines bleues et les cachalots. »

La queue d'une baleine bleue au-dessus de la surface de l'eau avec la terre en arrière-plan.
Les habitants ont bon espoir que le tourisme maritime puisse stimuler l’économie du Timor-Leste, qui dépend fortement des redevances sur le gaz. (Fourni : Mufisah Moslim/Compass Timor-Leste)

Se rapprocher de l’un des « habitants les plus magnifiques » de l’océan a été une « sensation de bonheur », a-t-il déclaré.

« Avoir la possibilité de contempler, lors d’une rencontre passive, une baleine bleue devient, aussi cliché que cela puisse paraître, une expérience brève mais mémorable qui peut servir de pont pour approfondir davantage notre lien avec l’océan en général », a-t-il déclaré.

M. Crean, un Australien qui vit au Timor-Leste depuis plus de 20 ans, a déclaré qu’il pensait que le tourisme à la baleine avait le potentiel de diriger le développement de l’industrie du tourisme maritime au Timor-Leste, un jeune pays encore fortement tributaire de son économie. réserves d’huile.

Karen Edyvane flanquée de deux hommes font un geste de la main.
Karen Edyvane avec les partenaires locaux de surveillance des cétacés Marcelo Soares de l’ONG Roman Luan (à gauche) et le pêcheur Joao Barreto (à droite).(Fourni)

Signes de malnutrition

Le Dr Edyvane a déclaré que l’un des aspects importants du programme de surveillance des rorquals bleus était qu’il permettait non seulement de compter, mais également d’observer les baleines.

« Ce que nous avons vu cette année, qui est probablement encore plus significatif que les chiffres, ce sont des signes inquiétants de certaines baleines très mal nourries, en particulier des mères », a-t-elle déclaré.

« Il est tout à fait normal que les rorquals bleus perdent du poids pendant leur séjour dans les eaux tropicales, mais cette année, les rorquals semblaient très minces et de poids insuffisant, en particulier dans le bas du corps et derrière l’évent.

« Chez certains animaux, leurs côtes, leurs vertèbres et leur colonne vertébrale étaient très proéminentes et visibles. »

Un composite de deux plans de drones de baleines.
Une comparaison d’une baleine repérée au large du Time-Leste en 2017 vs 2021. (Fourni)

Elle a ajouté que les baleines avaient également quitté leurs aires de mise bas et de reproduction beaucoup plus tôt que d’habitude et qu’au lieu de traverser rapidement les eaux du Timor-Leste, elles passaient un temps inhabituel à se nourrir.

Elle a déclaré que cela était probablement lié aux températures record de surface de la mer enregistrées sur la route migratoire des baleines à travers le Timor-Leste, qui faisaient partie d’une tendance inquiétante au réchauffement des océans.

« Nous avons clairement besoin de beaucoup plus de recherches qui incluent à la fois la surveillance des baleines et de ces changements complexes atmosphère-océan tropical beaucoup plus étroitement – pour mieux comprendre l’impact de ces importantes tendances océaniques et climatiques sur les populations de rorquals bleus », a-t-elle déclaré.

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