Dans quelle mesure la présence de Global Britain en Asie est-elle durable ?


Le 7 septembre, la Royal Navy a marqué le premier anniversaire de son déploiement de deux OPV dans la région Indo-Pacifique. Cette étape importante offre un moment opportun pour évaluer le succès du « retour » de l’armée britannique dans la région.

HMS Tamar et HMS Spey cumulé parcouru 80 353 milles marins à travers les océans du monde depuis leur départ du Royaume-Uni et ont visité plus de 20 ports.

Félicitations au RN pour avoir soutenu ce déploiement de ces deux Classe River navires et pour ce qu’ils ont accompli. Par exemple, Spey a fourni de l’aide aux Tonga à la suite d’un tsunami au début de cette année, et il s’est également rendu dans des endroits aussi éloignés que les Fidji, la Papouasie-Nouvelle-Guinée et le Vanuatu. Cela fait des décennies (près d’un siècle dans le cas des Palaos) que la RN n’a pas visité certains de ces endroits reculés du Pacifique.

L’examen intégré doit être revu dans tous ses aspects, déclare Ellwood

L’armée britannique a-t-elle appris de ses erreurs ?

Pendant ce temps, le HMS Tamar a aidé à faire appliquer les sanctions de l’ONU contre la Corée du Nord pendant un certain temps, ainsi qu’à mener des exercices avec des pays comme la Malaisie et Singapour.

Étant donné que les deux OPV n’avaient pas de base d’attache spécifique, la capacité d’utiliser des sous-traitants de soutien pour l’entretien et le réapprovisionnement était impressionnante. En effet, le RN claironnait « l’effet énorme » de sa présence. « Nous portons fièrement les intérêts du Royaume-Uni dans cette partie stratégique du monde », s’est-il enthousiasmé.

Un transporteur RAF A400M assis sur le tarmac en Corée du Sud.

Certes, le Royaume-Uni a fait la promotion de ses efforts. S’exprimant à Sydney en mai, le First Sea Lord Adm Ben Key a déclaré: « La Grande-Bretagne mondiale est de retour! » Nous venons avec une vigueur renouvelée et un engagement envers nos amitiés et nos alliances. Mais nous venons aussi avec humilité. Nous avons beaucoup à faire pour être mutuellement bénéfiques, en stimulant la prospérité, la paix et la sécurité. Et nous avons beaucoup à apprendre de vous.

Key a déclaré que 36 milliards de livres sterling (41,5 milliards de dollars) d’importations / exportations transitent entre le Royaume-Uni et l’ASEAN chaque année. «Tout cela fait partie d’une Grande-Bretagne globale qui est confiante, tournée vers l’extérieur, qui veut opérer, commercer et se développer ensemble. Si mon message n’est pas clair : l’Indo-Pacifique est crucial pour nous.

L’arrivée en Asie du groupe aéronaval CSG21 Queen Elizabeth a été le point culminant de la présence militaire britannique l’année dernière. Comme HMS reine Elizabethpremier déploiement opérationnel de , il s’agissait de la plus grande présence RN en Asie-Pacifique depuis plus d’une décennie.

Sinon, il n’y a eu que des visites occasionnelles d’avions ou de navires britanniques dans l’Indo-Pacifique, le plus souvent pour des exercices des accords de défense des cinq puissances (aux côtés de l’Australie, de la Malaisie, de la Nouvelle-Zélande et de Singapour).

Les Typhoons de la RAF du 6e Escadron basé à RAF Lossiemouth effectuent une sortie de ravitaillement en vol au-dessus de l’arrière-pays australien lors de l’exercice Pitch Black 2022. (Photo : ADF)

Plus récemment, la RAF a envoyé Typhons et un pétrolier Voyager vers le nord de l’Australie pour un exercice aérien en août-septembre. La RAF a noté: « La contribution du Royaume-Uni à l’exercice Noir de terrain est conçu pour être une démonstration tangible de la puissance aérienne britannique et met en évidence la capacité du Royaume-Uni à se déployer rapidement à longue portée.

De plus, le personnel de la RAF est actuellement intégré à l’escadron n ° 2 de la RAAF en Australie. Neuf membres du personnel technique et 15 membres d’équipage sont attachés à l’unité australienne Wedgetail alors qu’ils se familiarisent avec la plate-forme.

Néanmoins, la position militaire du Royaume-Uni en Asie-Pacifique est restée muette pendant de nombreuses années, après avoir essentiellement abdiqué presque toutes ses responsabilités il y a des décennies. Par exemple, la dernière présence régionale permanente de la RN était des navires stationnés à Hong Kong jusqu’en 1997. Dernièrement, la seule présence militaire britannique en Asie a été les rotations en cours d’un bataillon Gurkha à Brunei.

Un Gurkha de l’armée britannique s’entraîne dans les jungles humides de Brunei en Asie du Sud-Est.

En revanche, la France a été la seule nation européenne à maintenir une présence navale permanente en Asie-Pacifique. Deux FloréalLes frégates de surveillance de classe 1 sont basées respectivement à Nouméa et à Tahiti, mais elles seront remplacées par des navires plus modernes en temps voulu. La France a également envoyé des groupes de travail navals réguliers dans l’Indo-Pacifique, et même un SSN à travers la mer de Chine méridionale l’année dernière.

Malgré toute la fanfare, l’effort militaire britannique dans l’Indo-Pacifique est toujours beaucoup plus léger que celui de la France.

Néanmoins, le fait que le Royaume-Uni porte l’enseigne est le bienvenu pour la plupart, et c’est un sentiment partagé par le professeur Rory Medcalf, directeur du National Security College de l’Australian National University.

Présentant des preuves orales à la commission de la défense, il a déclaré le 6 septembre : « L’inclinaison du Royaume-Uni vers l’Indo-Pacifique est, je pense, une entreprise louable. C’est du genre de la tournure ou de l’attention d’un certain nombre de pays, d’acteurs mondiaux, dans cette région ces dernières années.

« The tilt est sagement prudent dans la manière dont il exprime ses ambitions. L’ambition du Royaume-Uni d’être l’un des nombreux partenaires qui font la différence dans cette région est juste – je ne pense pas que quiconque ici ait des suppositions miraculeuses sur le fait que le Royaume-Uni soit, par exemple, la force militairement décisive dans l’Indo-Pacifique. ‘

En effet, Londres doit combiner son humble présence militaire avec toute la gamme de la diplomatie, du renseignement, de l’engagement géo-économique et de la solidarité diplomatique avec les pays de la région.

La RAF a envoyé un Typhoon à LIMA en Malaisie il y a quelques années dans l’espoir d’inciter la Malaisie à acheter le chasseur.

Medcalf a ajouté: « Je pense que mon principal conseil, si je devais offrir au moins une observation d’un ami australien pour le moment, est de continuer à faire correspondre aspiration et capacité, de ne pas trop promettre et de procéder en bonne compagnie. »

Le Dr Marcus Hellyer, analyste principal à l’Institut australien de politique stratégique (ASPI), a également témoigné devant la commission de la défense.

« Je pense que nous sommes suffisamment réalistes pour savoir que les ressources militaires britanniques ne vont pas vraiment modifier l’équilibre des forces dans l’Indo-Pacifique. » C’est agréable de voir les visites du porte-avions et du sous-marin Astute, mais je pense qu’à plus long terme, le déploiement prolongé des deux navires de patrouille offshore est plus important car il expose le Royaume-Uni aux types de problèmes que nous connaissons actuellement. pendant cinq, six ou sept ans.

En d’autres termes, le Royaume-Uni acquiert une expérience directe de ces défis inhérents à la région indo-pacifique. Le principal d’entre eux est d’apprendre à quoi ressemble vraiment la Chine et comment elle menace gravement la stabilité régionale et piétine le droit international et les droits des autres.

Les Îles Salomon, par exemple, sont désormais fermement sous l’emprise de l’orbite chinoise, le Premier ministre Manasseh Sogavare ayant récemment interdit les visites portuaires d’un OPV britannique et d’un navire de guerre américain.

Hellyer a souligné: «L’essentiel est d’avoir des amis et des partenaires impliqués sur le terrain ici pour montrer à la Chine que son mauvais comportement est remarqué. L’une des meilleures façons de répondre aux activités dites de la zone grise est de les mettre en lumière. Avoir plus de démocraties libérales à travers le monde impliquées, le voir et l’attirer à l’attention du monde est une bonne chose, et ce serait formidable pour le Royaume-Uni de continuer à le faire.

Des commandos britanniques participent à un exercice à Brunei après s’être déployés avec une force opérationnelle amphibie.

Les tensions militaires dans l’Indo-Pacifique ont augmenté – la belligérance chinoise dans la mer de Chine méridionale, les bouffonneries menaçantes de la Chine contre Taïwan, une Corée du Nord instable qui envoie régulièrement des volées de missiles balistiques dans la mer, des salamis chinois le long de la frontière indienne et des chinois les incursions dans le Pacifique (influençant indûment les îles Salomon) sont toutes préoccupantes.

Mais quelle attention Pékin accorde-t-il au Royaume-Uni ?

Londres essaie peut-être d’être pertinente, mais le fait est que son poids diplomatique est presque nul en Asie. Certes, il ne pouvait rien faire pour inverser le glissement de son ancienne colonie de Hong Kong vers un État policier.

De plus, alors que le Royaume-Uni envisage une Russie en colère pansant ses blessures en Ukraine, le Royaume-Uni peut-il se permettre de maintenir sa présence en Asie trop longtemps ?

Le Royaume-Uni souhaite conserver sa paire d’OPV dans la région jusqu’en 2027, date à laquelle ils pourraient être supplantés par des frégates de type 31. Le Royaume-Uni fournira également un groupe d’intervention littorale à Oman à partir de 2023, assis à cheval sur l’océan Indien.

Ce sont toutes des ambitions admirables, mais la preuve du pudding sera dans le manger. Le Royaume-Uni peut-il vraiment soutenir de telles initiatives alors que les forces armées de Sa Majesté sont réduites à néant ? Les événements actuels en Ukraine seront en effet un test de la détermination et de l’endurance du Royaume-Uni.

Indéniablement, la puissance militaire du Royaume-Uni n’est pas crédible de ce côté-ci du monde. Après la récente visite à Taïwan de la présidente de la Chambre des États-Unis, Nancy Pelosi, la Chine a encerclé Taïwan avec des navires de guerre et des zones d’exclusion établies unilatéralement, ainsi que des missiles balistiques lancés dessus avec un abandon joyeux.

L’Armée populaire de libération (APL) ne semble même pas avoir peur des États-Unis, qui ont une présence militaire massive à proximité à Guam, au Japon, en Corée du Sud et ailleurs. Ce n’est pas comme si l’APL allait considérer que le Royaume-Uni ferait basculer l’équation de quelque manière que ce soit.

Un petit contingent de Royal Marines a participé à un exercice australien il y a plusieurs années.

Une compétition stratégique est en cours en Asie et dans le Pacifique, la Chine se disputant la domination. Le Royaume-Uni peut rejoindre des partenaires partageant les mêmes idées qui promeuvent des voies démocratiques plutôt qu’autocratiques.

Une façon dont le Royaume-Uni peut contribuer est de partager la technologie, peut-être avec des partenaires Quad ou AUKUS. Des opportunités de partage et d’investissement existent, un exemple étant la quête du Japon pour développer et construire un chasseur de nouvelle génération, un projet qui pourrait bien aboutir à un co-développement entre Tokyo et Londres.

Un autre exemple est l’achat par l’Australie du Chasseur-classer frégate de BAE Systems. Fait intéressant, le degré d’hystérie chinoise à propos d’AUKUS montre que ce partenariat trilatéral est un pas dans la bonne direction.

On ne voit pas encore grand-chose d’AUKUS, bien qu’il y ait de petits pas en avant en ce qui concerne l’obtention par l’Australie de sous-marins à propulsion nucléaire. Néanmoins, la voie à suivre n’est pas claire du tout.

Le Royaume-Uni pourrait également profiter de l’occasion pour faire escale ou effectuer la maintenance de sous-marins à propulsion nucléaire en Australie, et pourrait-il même un jour baser des combattants de surface en Asie, dans un endroit comme le Japon ou Singapour ?

Seul le temps nous le dira.

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