crâne de babouin de 3300 ans peut raconter un mystérieux royaume antique | Science

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Les légendes égyptiennes antiques racontent une terre lointaine magique où les voyageurs intrépides pouvaient obtenir des produits merveilleux, notamment de l’or, de l’encens et de la myrrhe. Le pays de Pount – ou  » le pays de Dieu  » comme les Égyptiens l’appelaient parfois – a servi de cadre à ce qui a été décrit comme le plus ancienne histoire fantastique connue. Les archéologues sont convaincus que Punt a vraiment existé, et maintenant ils ont peut-être mis la main sur le premier trésor Puntite connu : un crâne de babouin vieux de 3300 ans qui pourrait provenir de la terre légendaire.

Les Égyptiens ont commencé à voyager à Pount il y a environ 4 500 ans et ont continué à le faire pendant plus de 1 000 ans, selon leurs écrits hiéroglyphiques. Mais bien que ces documents et œuvres d’art répertorient les produits que les Égyptiens ont rapportés de Pount – résines, métaux, bois durs et animaux exotiques – les archéologues ont trouvé peu de preuves tangibles de ces biens.

Cela peut changer avec le crâne de babouin. Nathaniel Dominy, primatologue au Dartmouth College, et ses collègues l’ont découvert archivé au British Museum. Les restes appartiennent à un babouin hamadryas découvert par des archéologues du XIXe siècle dans l’ancienne ville égyptienne de Thèbes. Les Égyptiens vénéraient les babouins hamadryas comme l’incarnation de Thot, un dieu de la sagesse, et reliaient également les primates à Amon-Ra, le grand dieu solaire. Mais les primates ne sont pas originaires d’Egypte.

Dominy et ses collègues ont étudié les isotopes chimiques dans l’émail des dents du babouin pour trouver des indices sur le lieu de naissance de l’animal. Le sol et l’eau dans une région ont un rapport distinctif d’isotopes de strontium. Cette signature isotopique est verrouillée dans l’émail des dents dans les premières années de la vie d’un animal et reste inchangée même si l’animal se déplace plus tard vers un pays étranger.

Le taux de strontium dans l’émail des dents a confirmé que l’ancien babouin n’était pas né en Égypte. Au lieu de cela, une analyse des ratios de strontium chez 31 babouins modernes de toute l’Afrique de l’Est et de la péninsule arabique suggère l’animal est né dans une région s’étendant sur l’Érythrée, l’Éthiopie et le nord-ouest de la Somalie d’aujourd’hui, l’équipe rapporte aujourd’hui dans eLife.

Une ancienne fresque égyptienne représentant des babouins

Les anciens Égyptiens vénéraient les babouins et en peignaient des images dans la tombe de Toutankhamon.

INTERFOTO/Alamy Banque D’Images

C’est là que la plupart des archéologues pensent que Punt se trouvait et implique donc que le babouin est le premier trésor Puntite connu, dit Dominy.

Les ports de Punt se situent probablement en Érythrée, ou à 200 kilomètres de la côte dans l’est du Soudan, explique Kathryn Bard, archéologue à l’Université de Boston. Entre 2001 et 2011, elle et le regretté archéologue Rodolfo Fattovich ont fouillé un site appelé Mersa/Wadi Gawasis sur la côte égyptienne de la mer Rouge et ont trouvé une inscription en pierre vieille de 2800 ans documentant un voyage à Pount. Ils ont également découvert des fragments de poterie d’un style caractéristique des basses terres soudano-érythréennes, vraisemblablement obtenus à Pount.

La nouvelle étude, dit Bard, fournit « un autre élément de preuve sur l’endroit où se trouvait Punt ». Mais elle dit que le babouin n’est pas le premier trésor puntite connu, car ses fouilles à Mersa/Wadi Gawasis ont découvert de l’obsidienne précieuse et des fragments d’ébène.

Dominy, cependant, dit qu’il n’est pas clair que ces objets proviennent de Punt, étant donné, par exemple, la large distribution de l’ébène à travers l’Afrique.

Quoi qu’il en soit, la nouvelle découverte est une réalisation importante, déclare Pearce Paul Creasman, archéologue à l’American Center of Oriental Research. « C’est une étape extrêmement importante pour mieux comprendre cette terre mystérieuse que nous ne maîtrisons toujours pas complètement. »

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