« Ce soir sera une grande fête » : mon sauvetage en montagne en Croatie | Voyage d’aventure

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Tle blizzard m’a frappé environ deux heures après que j’ai commencé à gravir la montagne. Un vent furieux traversait les pins, faisant se tordre et gémir leurs troncs, et un embrun glacé effaçait toute trace du paysage en contrebas : les contreforts des montagnes du Velebit et les nombreuses îles de la côte adriatique croate en hiver.

Depuis le sol inférieur, la neige avait ressemblé à une touche décorative aux sommets des montagnes, et bêtement je ne m’étais jamais attendu à me retrouver à l’intérieur. Mais maintenant, j’étais au milieu d’une tempête de neige, choqué par la violence de l’air, regardant la piste devant moi disparaître rapidement dans la blancheur.

Ironiquement, le vent était la raison pour laquelle j’escaladais cette montagne. Pendant des mois, j’avais suivi les chemins invisibles des vents nommés d’Europe – Helm du nord de l’Angleterre, Föhn de Suisse, Mistral de France et d’autres – pour écrire sur la façon dont ils affectent les peuples, les paysages et les cultures. J’avais passé la quinzaine précédente à marcher du nord-est de l’Italie à travers la Slovénie et la Croatie à la recherche de la puissante Bora, la force glaciale du nord qui balaie cette côte, arrachant les oliviers par leurs racines et arrachant les tuiles des toits.

Je n’avais pas encore trouvé le Bora, mais j’avais entendu dire qu’au sommet de cette montagne se trouvait une station météorologique appelée Zavižan, et je voulais consulter son météorologue résident. J’ai peut-être recherché le vent dans le cadre de mes recherches, mais pas cette vent, un tyran qui faisait rage qui menaçait de mettre fin à mon voyage à tout moment. Juste au moment où j’envisageais de retourner à la sécurité d’un terrain plus bas, j’ai entendu le son d’un souffle qui s’approchait à travers la neige.

« Tomaš », a déclaré un homme rayonnant au visage violet dans la soixantaine, en retirant un gant givré pour pomper ma main.

« Tu vas à Zavižan ? Nous ne serons pas seuls. Derrière moi, il y a 20 personnes. Ce soir sera une grande fête, trop de vin.

Et puis il a dit quelque chose que je n’oublierai jamais : « Il n’y a pas de méchants dans les montagnes.

Refuge de montagne Zavižan au coucher du soleil dans des conditions plus claires.
Refuge de montagne Zavižan au coucher du soleil dans des conditions plus claires. Photographie : Nino Marcutti/Alamy

Pas de méchants, juste un mauvais temps. Passé la limite des arbres, c’est devenu pire. Dans le voile blanc aveuglant qui s’étendait au-dessus, j’ai suivi les traces de Tomaš dans la neige, plaçant mes bottes à l’intérieur de ses empreintes de chaussures, ce qui est un moyen particulièrement intime d’apprendre à connaître un étranger.

Il marchait à un rythme incessant, ne s’arrêtant jamais pour regarder en arrière, et c’était tout ce que je pouvais faire pour garder sa silhouette en vue alors qu’il martelait dans l’obscurité jusqu’au sommet de Zavižan. Une demi-heure plus tard, nous nous séchions près d’un poêle à bois à l’intérieur de la station météorologique, qui servait également d’abri pour les grimpeurs. Sans plus tarder, il sortit du pain, du fromage et une bouteille en plastique battue de son vin maison rugueux mais délicieux.

Peu de temps après, la salle était comble. Les amis de Tomaš étaient arrivés, avec une autre équipe d’escalade, et la table était remplie de cornichons, de viande et d’alcool fait maison. Pendant la longue nuit qui a suivi, les festins et les beuveries ont fait place à des chansons folkloriques, des danses ivres, des hymnes nostalgiques sur la Yougoslavie communiste et, au petit matin, des légendes de la Bora, que j’ai griffonnées dans mon carnet avec une écriture de plus en plus illisible. Le météorologue grincheux semblait obscurément méfiant à mon égard, et fut finalement le seul à ne pas vouloir parler de météo.

Le matin, Tomaš et moi sommes partis seuls en bas de la montagne. Mon plan était de suivre la chaîne du Velebit vers le sud pendant les deux prochains jours, en dormant dans d’autres huttes sur le chemin, mais pendant la nuit les conditions météorologiques s’étaient encore dégradées. Un nuage blanc mugissant a fouetté le sommet de la montagne, effaçant tout, et mon nouvel ami m’a persuadé de le suivre dans le monde inférieur.

Un autre refuge de montagne au milieu de la chaîne du Velebit.
Un autre refuge de montagne au milieu de la chaîne du Velebit. Photographie : Ivan Coric/Alamy

Une fois sous la limite des arbres, cependant, nous sommes tombés sur un sentier plus petit qui semblait mener dans la même direction par un itinéraire plus abrité.

« Je marcherai avec vous pendant 30 minutes », a déclaré Tomaš, sceptique.

« Si cela semble possible, vous pouvez continuer. Sinon, nous faisons tous les deux demi-tour.

Et avec ces mots, il fonça encore plus vite qu’avant, s’écrasant à travers les congères et sautant par-dessus les rochers et les racines enchevêtrées. Une demi-heure passa, une heure, deux heures, jusqu’à ce que, brusquement, il s’arrête. « Le chemin est bon, dit-il. « Je pense que tu vas y arriver. »

Plus tard, il m’est venu à l’esprit que son allure féroce était peut-être un test pour m’assurer que j’étais suffisamment en forme. Mais j’avais encore un long chemin à parcourir, et nos adieux furent brefs.

« Avez-vous de la nourriture? L’eau? » Il a demandé.
« Oui. »
« Des allumettes pour faire du feu ? »
« Oui. »
« Vin? »
« Non … »
« Vous devez avoir du vin ! C’est pour la fin de la journée », dit-il en me tendant une bouteille. Nous nous sommes serré la main et quelques secondes plus tard, il avait disparu parmi les arbres.

Sa confiance en mes capacités s’est avérée déplacée : je me suis perdu presque immédiatement, j’ai de nouveau été plongé dans une tempête de neige et j’ai atteint la hutte suivante froide, humide et épuisée alors que la nuit tombait. Mais il n’y a pas de méchants sur les montagnes. Et au moins j’ai bu du vin.

Nick Hunt est l’auteur de Where the Wild Winds Are: Walking Europe’s Winds from the Pennines to Provence (Nicholas Brealey/Hachette), disponible à l’achat sur Librairie Gardien

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