Carnet du musée : la Saint-Valentin a près de 2000 ans d’histoire

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Montage des cartes de la Saint-Valentin. Collection du musée régional de Whanganui réf : 1941.26. 2, 4, 6-8

Si l’on en croit les publicités, c’est aujourd’hui qu’il faut déclarer et démontrer son amour en achetant des fleurs, des chocolats, des nounours ou en envoyant une carte de Saint Valentin.

Que vous l’aimiez ou que vous la détestiez, la Saint-Valentin a une histoire de près de 2000 ans qui a pris son essor à l’époque victorienne.

Comme pour la plupart des fêtes chrétiennes, la célébration de la Saint-Valentin a commencé comme une fête païenne.

L’ancienne fête romaine de la fertilité du Luprical, qui rendait hommage au dieu romain de l’agriculture Faunus, impliquait que les femmes et les récoltes soient fouettées avec le sang et la peau de chèvres et de chiens sacrifiés pour assurer leur fertilité. Cela se produisait chaque année le 15 février.

En 496 après JC, le pape Gélase a tenté d’interdire le rituel païen en le remplaçant par la célébration d’un jour saint. Il a nommé le 14 février en l’honneur de St Valentin, le saint patron des amoureux.

Bien que l’Église catholique romaine reconnaisse au moins trois saints différents nommés Valentin ou Valentinus (qui ont tous été martyrisés le 14 février, remarquablement), les historiens pensent que l’élément romancé de la façon dont la Saint-Valentin est célébrée aujourd’hui provient d’un prêtre qui a été martyrisé par l’empereur Claudius II (également connu sous le nom de Gothicus) vers 270 après JC.

La Saint-Valentin était soit connue pour avoir épousé des couples en secret pour empêcher les hommes de partir à la guerre, soit pour avoir guéri des aveugles, soit pour avoir écrit un message à sa fille signé « votre Valentin ».

Plus tard, les Européens médiévaux auraient cru que les oiseaux commençaient à s’accoupler le 14 février, le début traditionnel du printemps dans l’hémisphère nord. De nombreux oiseaux s’accouplent pour la vie, ils sont donc devenus un symbole de fidélité.

A cette époque, on commence à envoyer des lettres d’amour le jour de la Saint-Valentin, avec la première valentine « officielle » envoyée par Charles, Duc d’Orléans en 1415. Emprisonné dans la Tour de Londres suite à la bataille d’Azincourt, il passe le temps en écrivant amour poèmes à sa femme, qu’elle n’a jamais reçus mais qui sont maintenant conservés au British Museum.

Le musée régional de Whanganui possède une collection de cartes de la Saint-Valentin victoriennes qui ont été données au début des années 1940 par Miss Olive Russell. Le style des cartes les date du milieu à la fin des années 1800, avec leur dentelle de papier élaborée, leur gaufrage et d’autres motifs complexes qui étaient des techniques d’impression et des motifs courants à cette époque.

Les cartes présentent des images typiques de fleurs, de nœuds d’amour, d’oiseaux et de Cupidons. Les fleurs présentées sur les cartes de la Saint-Valentin envoient leur propre message : une rose rouge pour l’amour, une rose jaune pour l’amitié, un œillet jaune pour le refus, une marguerite pour l’innocence, une jonquille pour le respect, une tulipe pour le confort et la chaleur, une violette bleue pour la fidélité, pour n’en citer que quelques-uns.

Bien que des cœurs aient parfois été utilisés, les cartes victoriennes ne comportaient pas les cœurs rouges omniprésents qui sont typiques des cartes de la Saint-Valentin aujourd’hui.

Le début de la production de masse de cartes dans les usines au cours des années 1800, ainsi que l’avènement du service postal et du timbre à un sou en 1840, ont conduit la Saint-Valentin à devenir populaire dans tous les horizons.

Comme ces cartes ne sont pas marquées, nous ne savons pas qui était le destinataire prévu, mais comme Olive ne s’est jamais mariée et que les cartes sont antérieures à sa naissance, il s’agit probablement de ses grands-parents ou de ses parents.

Le grand-père d’Olive était William Spiers Russell, membre du 65e régiment. On se souvient de lui comme du fondateur original de l’hôtel Rutland en 1849. Les rues Russell et Spires à Aramoho portent son nom.

Lui et sa femme Elizabeth, née Weller, se sont mariés à Londres en 1841, puis ont immigré en Nouvelle-Zélande et ont passé le reste de leur vie à Whanganui, tout comme leur fils John Spiers Russell qui cultivait dans la région d’Aramoho. John a épousé Beatrice Davis à Christ Church, Whanganui, en 1881 et ils ont eu sept enfants ensemble.

• Trish Nugent-Lyne est la responsable des collections du musée régional de Whanganui

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