Cannibales irlandais en haute mer


Les documentaristes Marc McMenamin et Sarah Blake présentent leur nouveau RTÉ Documentaire sur One production, La coutume de la mer – écoutez-le ci-dessus.


La coutume de la mer raconte l’histoire d’un incident choquant et déchirant de cannibalisme en 1835 à bord du navire de Limerick, le Francis Spaight, lors d’un voyage de retour du Canada lorsque quatre membres de l’équipage ont été mangés par leurs propres coéquipiers.

Le voilier, le Francis Spaight, a été enregistré à Limerick en mai 1835 et a été annoncé dans les journaux de l’époque comme le « plus grand navire que Limerick ait jamais vu ». Il a été construit pour le commerce du Canada, selon lequel les émigrants irlandais devaient être amenés aux Amériques à l’aller et le bois devait être transporté au retour. Il était destiné à être « l’un des navires les plus supérieurs jamais offerts aux émigrants ». Il porte le nom de son propriétaire, le marchand de Limerick, Francis Spaight.

Selon le Dr Paul O’Brien du Mary Immaculate College Limerick, ‘La famille Spaight est apparue pour la première fois au 18ème siècle. Ils sont typiques de l’essor de la classe marchande du XIXe siècle. Ils émergent dans les affaires à partir de 1808 environ et se marient dans d’autres familles de marchands. Ils s’intègrent dans la vie sociale et commerciale de la ville et Spaight lui-même devient plus tard juge de paix, magistrat local et finalement président de la Chambre de commerce.

Publicité dans un journal de Francis Spaight, vers avril 1835

Dans la nuit du 3 décembre 1835, le navire rencontra une tempête au milieu de l’Atlantique et chavira. Après avoir coupé les mâts, il s’est de nouveau redressé, mais avec la perte de trois membres de l’équipage de ce qui était à l’origine de dix-huit hommes. Les provisions ont été perdues par-dessus bord et les marins se sont retrouvés à la dérive en mer dans des conditions hivernales glaciales, sans nourriture ni eau. Ce qui allait suivre était un incident horrible et insondable dans l’histoire commune du Canada et de l’Irlande, lorsque le Francis Spaight est devenu tristement célèbre pour un incident de cannibalisme.

Une esquisse des souffrances endurées sur le Francis Spaight,
tiré d’une brochure publiée en 1837

De nombreux habitants de Limerick d’un certain âge connaîtraient le nom de Spaight, se souvenant de la quincaillerie Spaights sur Harvey’s Quay dans la ville. Le site est aujourd’hui occupé par Dunnes Stores, mais en 1835 c’était aussi une ruche d’activité commerciale, au centre de laquelle se trouvait la Spaights’ Shipping Company. Francis Spaight lui-même était un riche propriétaire du comté de Clare qui finira par acheter le château de Derry sur les rives du Lough Derg près de Killaloe.

Quincaillerie Spaights sur Harveys Quay, Limerick, vers 1900
(Image reproduite avec l’aimable autorisation des archives diocésaines de Limerick)

Alors qu’il était parfois bienveillant envers ses locataires, il était finalement un homme d’affaires dans l’âme et a senti l’occasion de débarrasser les propriétés foncières locales de Clare des locataires en les aidant à émigrer au Canada. Spaight utiliserait ses navires pour transporter des passagers vers Montréal, Toronto et les provinces maritimes via Québec et St John, au Nouveau-Brunswick. Au retour, ses navires étaient chargés de pins blancs qui poussaient en abondance le long de la vallée de la rivière des Outaouais. C’était une denrée bienvenue dans l’empire britannique en raison des pénuries de bois à la suite de divers différends commerciaux.

Marniner Timothy Gormand et sa femme Mary Gorman, vers 1870
(Image reproduite avec l’aimable autorisation des archives de la famille Browne)

Timothy Gorman, marin de Kilrush, était également originaire de Clare et deviendrait le capitaine du navire malheureux Francis Spaight. Gorman était un marin expérimenté qui était bien habitué aux difficultés de la vie en mer. Ce que l’équipage du Francis Spaight ne savait pas, cependant, c’est que Gorman était impitoyable lorsqu’il s’agissait de survivre en mer – et que cette impitoyable serait horriblement mise à l’épreuve lorsque le navire aurait eu des difficultés lors de son voyage de retour de St Jean en décembre 1835.

La recherche sur l’histoire du Francis Spaight comportait plusieurs volets importants tant au Canada qu’en Irlande. Notre première escale a été de rechercher l’incident dans les archives des journaux des deux côtés de l’Atlantique, ainsi que dans les dossiers de navigation et les rapports de renseignement afin de localiser le Francis Spaight dans divers ports du Canada et de l’Irlande lors de ses voyages.

Article de journal relatant l’arrivée du Francis Spaight
à Port of St John, Nouveau-Brunswick, le dimanche 25 octobre 1835

En plus des comptes rendus de l’incident dans les journaux, un récit de première main a été imprimé dans une brochure que nous avons trouvée à la bibliothèque publique de Toronto. La responsable des collections spéciales, l’archiviste Peggy Purdue, a expliqué comment elle avait été communiquée à la presse à Boston en 1837 par l’un des survivants, un homme du nom de John Palmer, qui, selon nous, a rejoint le navire malheureux en tant que passager pour son retour. voyage à Limerick de St John, Nouveau-Brunswick.

Illustration capturant la ville et le port de
St John Nouveau-Brunswick Canada, vers 1866

Selon Peggy, le récit de John Palmer est assez rare : « Je pense que lorsque je regarde quelque chose comme ça, ce que cela me dit vraiment, c’est à quel point les gens ont peu changé. C’est l’histoire de quelqu’un qui s’en sortait plutôt bien mais qui voulait essayer quelque chose de différent et peut-être que ça n’a pas très bien marché. Mais toujours cet esprit d’aventure était là. Le fait que cela ait même été publié, que quelqu’un veuille vraiment lire beaucoup de détails à ce sujet. Pour moi, cela parle de cet intérêt insatiable pour entendre ces événements épouvantables qui est assez proche de notre habitude actuelle de faire défiler le doom, vous ne pensez pas ? Si vous appeliez ce défilement funeste du passé, vous ne seriez pas trop loin.

‘Awful Shipwreck – An Appaling Narrative’ de John Palmer, vers 1837

Le récit de John Palmer et les témoignages qui figuraient dans les journaux de Limerick étaient extrêmement importants et nous avons pu les mettre à profit dans le documentaire en dramatisant des éléments de ces récits de première main.

L’un des articles les plus intéressants est peut-être venu d’un journal appelé le Limerick Star, qui a publié un éditorial critiquant le cannibalisme à bord du navire. Cette pièce contraste fortement avec le récit de Palmer, qui soutient que les hommes à bord étaient dans un état si désespéré et échevelé qu’ils n’avaient pas d’autre choix.

Carte des quais de la ville de Limerick

C’est là que réside le nœud principal du documentaire; le fait qu’il y avait un choc des vues victoriennes du vieux monde, de faire ce que l’on avais faire pour survivre versus l’émergence d’une nouvelle modernité, et le refus de la violence envers son prochain. On pourrait soutenir que l’histoire du Francis Spaight marque un tournant important dans ce voyage moral – certainement en termes juridiques, du moins.

Alors que l’histoire du Francis Spaight a pratiquement disparu de la mémoire populaire irlandaise, en dehors de Limerick au moins, elle a été popularisée dans la littérature américaine par l’auteur Jack London, qui a écrit une histoire courte sur l’incident dans son recueil de nouvelles. Quand Dieu rit en 1911. Plus récemment, l’histoire d’un des moussaillons sacrifiés, Patrick O’Brien, a fait l’objet d’une comédie musicale intitulée Le garçon de cabine malchanceux par le dramaturge de Limerick Mike Finn en 2014.

Le monument des Dockers dans la ville de Limerick

Alors pourquoi est-il nécessaire de revenir sur une histoire aussi horrible ? D’abord et avant tout, il est important de se souvenir de ceux qui sont morts à bord du navire, ainsi que de ceux qui ont été conduits à des longueurs aussi extrêmes pour survivre – dont beaucoup, à part Gorman et Spaight lui-même, ne semblaient jamais se remettre de l’horreur qu’ils enduré.

Un mémorial aux marins marchands de Limerick perdus en mer

Mais il est également important de réfléchir au voyage vers la société plus morale et moins cruelle dans laquelle nous vivons aujourd’hui et comment le récit du voyage fatidique de Francis Spaight en décembre 1835 a contribué à accélérer ce voyage.

Documentaire sur One: La coutume de la mer, RTÉ Radio 1, samedi 14 août à 14h – écoutez plus de Documentaire sur One ici.



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