Aucun voyage nécessaire pour se marier dans l’Utah

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Cinq jours par semaine, dans une petite pièce beige d’un simple immeuble de bureaux ici, les couples du monde entier se voient accorder un ticket d’or : la possibilité de se réunir après avoir été séparés par les restrictions de voyage COVID-19, dans certains cas pendant plus d’un an. et demi.

Et pour l’obtenir, ils n’ont même pas besoin de mettre les pieds dans la pièce.

Depuis mai 2020, le bureau du greffier et auditeur du comté de l’Utah à Provo a organisé des mariages virtuels pour plus de 3 500 couples internationaux, dont des mariés d’Azerbaïdjan, de Chine, d’Estonie, de Finlande, du Danemark, de France, de Guam, d’Islande, du Kenya et de Madagascar.

« Nous sommes devenus un lieu de mariage international complètement par accident », a déclaré Burt Harvey, qui supervise les licences de mariage au bureau du greffier. « Mais nous nous penchons là-dessus. »

Utah Amelia Powers Gardner, l’actuelle commissaire du comté de l’Utah, dans son bureau de Provo, Utah, le 25 août 2021. Des milliers de couples internationaux, séparés par les restrictions de voyage COVID-19, ont trouvé un surprenant canot de sauvetage à Provo, Utah, où le mariage processus a été entièrement virtualisé. (Russel Daniels/Le New York Times)

Un vendredi début août, Jessica Alexander et Lukas Steyer se sont rendus au bureau du greffier du comté via Zoom – elle de Jupiter, en Floride, et lui de Burgstädt, en Allemagne – pour leur cérémonie civile.

Ils se sont connectés en ligne en 2020 : Steyer est une personnalité des médias sociaux qui s’appelle Gaming Grizzly, et Alexander, directeur des ventes pour Zillow, a des filles qui regardent ses vidéos de jeux sur YouTube. Ils ont commencé à sortir ensemble à la fin de l’année dernière mais ne se sont jamais rencontrés en personne.

L’officiant, Ben Frei, était assis face à l’écran, portant une cravate recouverte de flamants roses.

« Vous êtes tous les deux des incendies, et c’est important parce que partout où vous allez, vous laissez une petite marque », a commencé Frei. Des sons étouffés provenaient de certaines vidéos des invités. Frei s’est arrêté pour les mettre en sourdine, puis a parlé pendant environ 15 minutes – sur les bons et les mauvais feux, l’importance des soirées rendez-vous, les langues d’amour et le « clivage ensemble ».

Il a appelé à plusieurs reprises « Sebastian ». Il s’est avéré que Steyer utilisait la connexion Zoom de son oncle Sebastian. Il y eut une brève correction, puis la cérémonie reprit.

Une fois que Frei a terminé son discours, Alexander et Steyer ont échangé leurs vœux. « Cette pandémie nous a séparés, mais elle nous a également donné le temps d’apprendre les uns des autres et de construire une base solide pour le reste de nos vies », a déclaré la mariée. « J’ai tellement appris grâce à ton amour pour moi, et s’il y a une chose dont je suis sûr dans la vie, c’est toi. »

Alexander a glissé une bague à son doigt, Steyer en a glissé une sur la sienne et Frei les a déclarés « légalement et légalement mariés ». Pour marquer le coup, il a suggéré un « câlin aérien COVID » ; les mariés se sont tenus symboliquement sur près de 4 800 milles.

Pour des couples comme Alexander et Steyer, le processus de mariage virtuel offert par le comté d’Utah a été un canot de sauvetage au milieu de la pandémie, qui a poussé de nombreux pays à fermer leurs frontières aux non-citoyens en mars 2020. Bien que les restrictions de voyage aient changé et évolué depuis lors, les États-Unis interdisent actuellement l’entrée à la plupart des voyageurs en provenance de Chine, d’Iran, du Brésil, d’Inde, de Grande-Bretagne, de République d’Irlande, d’Afrique du Sud et d’une grande partie de l’Europe.

« Les couples sont séparés depuis deux ans », a déclaré Rosanna Berardi, qui pratique le droit de l’immigration depuis 25 ans et possède un cabinet d’avocats à Buffalo, New York. Elle a décrit COVID-19 et ses restrictions à l’immigration comme la cause de « la plus grande catastrophe que j’aie vue dans ma carrière ».

Au milieu de la crise, le comté de l’Utah est devenu un pis-aller improbable.

« L’amour n’a pas de limites »

À l’heure actuelle, une incitation évidente à se marier – en plus d’affirmer l’amour que deux personnes ressentent l’une pour l’autre – est la possibilité de contourner les restrictions de voyage. Un certificat de mariage permet aux partenaires de demander des visas et de traverser les frontières même lorsqu’elles sont fermées à la plupart des visiteurs.

Alors que plusieurs États américains ont autorisé les couples locaux à déposer des documents de demande et même à se marier en ligne, le comté de l’Utah est allé plus loin. Après avoir rendu virtuel l’ensemble du processus de mariage, de la demande de licence à la cérémonie, le greffier du comté a commencé à accepter les demandes de couples de différents États – et bientôt, de différents pays. Seul l’officiant devait être dans l’Utah.

« Le mot est sorti très vite », a déclaré Joshua Daniels, le greffier et auditeur du comté d’Utah, qui a été élu au poste au printemps.

Les membres de groupes comme Love Is Not Tourism, qui partagent des conseils sur les relations transfrontalières, diffusent la nouvelle. Des célébrants de mariage privés, tels que Web Wed, ont compris et ont commencé à envoyer des clients – virtuellement – ​​vers le comté de l’Utah, a déclaré Daniels.

« L’amour ne connaît pas de limites, qu’elles soient géographiques ou autres », a déclaré Daniels. « Nous permettons aux couples de se réunir malgré des circonstances qui pourraient les séparer physiquement. »

Des centaines de couples d’Israël ont utilisé le service parce que les mariages civils ne sont pas célébrés dans le pays. Avant la pandémie, les couples de même sexe, les couples d’origines mixtes et les couples dans lesquels une personne ou les deux ne pouvaient pas prouver qu’ils étaient juifs voyageaient hors d’Israël pour se marier et enregistrer le mariage en Israël par la suite.

Une fois les frontières fermées, certains couples ont tenté de se marier à bord de bateaux suffisamment éloignés des terres pour être considérés comme hors du territoire israélien. « Ce n’est pas une expérience agréable, mais c’est légal », a déclaré Vlad Finkelshtein, dont le cabinet d’avocats travaille avec le comté d’Utah pour épouser des citoyens israéliens.

Le ministère de l’Intérieur israélien ne reconnaît pas les mariages célébrés via le système virtuel du comté d’Utah, mais Finkelshtein et ses clients ont contesté la décision devant les tribunaux.

« C’est l’étude de cas parfaite sur la façon dont la technologie peut aider à promouvoir les droits humains fondamentaux », a déclaré l’avocat.

Aux yeux de la loi

Pour la plupart, les pays du monde entier reconnaissent la légalité des mariages célébrés à l’étranger. Mais les couples internationaux utilisant le système de mariage virtuel dans le comté de l’Utah ont rencontré des difficultés.

Destini et Mark Lowrie se sont rencontrés sur Chatroulette en 2013. Il vivait à Royal Tunbridge Wells, en Angleterre, et elle vivait à Graham, au Texas, alors ils ont souvent parlé sur Skype mais ne se sont jamais rencontrés en personne.

L’année dernière, quelque chose a changé. « Nous avons commencé à parler plus sérieusement », a déclaré Destini Lowrie, qui a changé son nom de famille de Searcy. « J’ai toujours eu un faible pour lui, mais cela m’a toujours semblé être une relation irréalisable. »

En novembre dernier, elle s’est envolée pour l’Angleterre. Quand elle est revenue au Texas 2 mois et demi plus tard, elle était enceinte et fiancée. Lorsque Mark Lowrie a tenté de lui rendre visite, il a été refoulé à l’aéroport. Après quelques mois de recherches paniquées, ils se sont mariés virtuellement dans le comté d’Utah.

Après le mariage de Zoom, Lowrie s’est à nouveau rendu à l’aéroport en Angleterre et a été refoulé une deuxième fois ; les responsables de l’immigration ont déclaré que son mariage n’était pas valide parce que lui et Destini Lowrie ne l’avaient pas consommé, car ils n’avaient pas été ensemble physiquement après le mariage. Destini Lowrie a dû appeler l’ambassade des États-Unis en Grande-Bretagne et demander une exception d’intérêt national pour son mari. L’ambassade l’a accordé quelques jours plus tard.

Enfin, Mark Lowrie est arrivé au Texas le 2 août, exactement une semaine avant la naissance de son fils et de celui de Destini Lowrie.

Lorsqu’il s’agit d’entrer aux États-Unis, la loi fédérale sur l’immigration l’emporte sur la loi des États. Selon la loi sur l’immigration et la nationalité, les cérémonies Zoom célébrées par le comté de l’Utah au cours desquelles les mariés ne sont pas physiquement ensemble sont considérées comme des « mariages par procuration ».

Utah Des milliers de couples internationaux, séparés par les restrictions de voyage liées au COVID-19, ont trouvé un surprenant canot de sauvetage à Provo, dans l’Utah, où le processus de mariage a été entièrement virtualisé. (Russel Daniels/Le New York Times)

En vertu des lois fédérales sur l’immigration aux États-Unis, un mariage par procuration n’est pas considéré comme légitime tant qu’il n’est pas consommé, aussi démodé que cela puisse paraître. Même si les mariages célébrés sur Zoom dans l’Utah sont légaux, ils sont considérés comme illégitimes aux yeux des agents de l’immigration. Cela pose un problème pour les couples qui vivent dans différents pays et ne peuvent pas se rencontrer en personne pour consommer le mariage en raison des restrictions de voyage liées au COVID.

Selon Hendrik Hartog, professeur d’histoire du droit américain à l’Université de Princeton, en vertu des lois des États, la consommation n’est pas une exigence formelle d’un mariage valide depuis environ 200 ans.

« Ce n’est pas une question de loi de l’État sur le mariage, c’est une question de pratiques d’immigration, de la manière dont les agents d’immigration peuvent tester et contester la réalité de la relation », a déclaré Hartog. Il a ajouté que les agents de l’immigration étaient « libres d’utiliser un certain nombre de critères pour contester la légitimité d’une relation ».

Malgré les défis, Daniels ne s’attend pas à une baisse du nombre de demandes de si tôt. « C’est un service très utile pour certaines personnes dans certaines situations », a-t-il déclaré. « Je ne le vois pas disparaître. »

Cet article a été initialement publié dans le New York Times.

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