Aider! Mes enfants développent des accents de Philadelphie

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Forme longue

J’ai vécu la majeure partie de ma vie d’adulte loin de Philadelphie. Maintenant que je suis de retour, mes enfants, nés et élevés à DC, apprennent à parler le philadelphien. Je ne suis pas sûr de ce que je ressens à ce sujet.


Mes enfants développent des accents de Philadelphie. Je ne suis pas sûr de ce que je ressens à ce sujet. Illustration par George Wylesol

L’été dernier, mes deux petits enfants, la mère de mon défunt mari et moi avons fait un voyage en voiture à travers l’Utah dans un camping-car de location de 25 pieds. Le matin du huitième anniversaire de mon premier-né, nous étions à Moab. Lui et moi nous sommes réveillés au lever du soleil et avons regardé le ciel rose géant qui brillait derrière d’énormes rochers orange à plusieurs niveaux. De petits lézards et un bébé lapin se sont précipités sur le gravier poussiéreux sous nous. Même au petit matin, je pouvais dire qu’il faisait chaud et ne ferait que devenir plus chaud.

Nous étions à peu près aussi loin de Philadelphie que possible à ce moment-là, jusqu’à ce que tout à coup, Philadelphie soit tout autour de nous. «Maman», a déclaré mon enfant, recroquevillé contre moi, toujours fatigué et gentil et pas complètement réveillé. « Pensez-vous que nous verrons des coyotes lors de ce voyage? »

Au lieu de dire « ki-OH-tee », comme je le prononce, il a dit « cay-YEW-dee », comme pourraient le dire mes tantes du Nord-Est.

Ce n’était pas la seule fois où j’entendais la lueur d’un accent de Philadelphie de mon enfant. Plus tôt cette année-là, Joe Biden avait été Joe Bite-in. Plus tard cet automne, il demandera si pour son anniversaire, il pourrait obtenir un phén. Mais à chaque fois, ça m’a arrêté dans mon élan. Une ou deux fois, je lui ai suggéré de répéter le mot avec un affect plus indéfinissable, semblable à celui d’un présentateur de nouvelles. Mais cela ne semblait pas juste non plus. Après tout, pourquoi mon fils nouvellement Philadelphien n’aurait-il pas l’accent de Philadelphie ?

J’ai passé la majeure partie de ma vie d’adulte à vivre loin de Philadelphie, donc je n’ai vraiment pleinement apprécié l’accent qu’une fois parti. Même alors, je ne pouvais pas l’articuler à ceux qui demandaient à quoi ça ressemblait. Je connaissais Wooder, bien sûr, et j’ai pu identifier que ma mère, qui a travaillé dur pour atténuer son accent après avoir fui Frankford pour la banlieue, laisse tomber les sons de consonnes dures au milieu de « vodka » (voka) et « vintage » (vintage). Même si je ne pouvais pas le décrire, encore moins l’interpréter, je pouvais entendre cet accent – lors d’une fête ou d’un bar bondé, mes oreilles piquaient après avoir capté un son indescriptible et je gravitais autour du haut-parleur. J’ai même ressenti de la gentillesse envers Ben Affleck pour son travail d’accent peu reconnu dans État des lieux, où il était membre du Congrès Delco avec un terrible secret et un patois à moitié décent. Entendre ces sons m’a rappelé la maison.

« Nous étions à Philly, mais je n’avais pas vraiment l’impression de vivre Philly. Alors pourquoi mon enfant ressemblait-il à Chris Matthews faisant une publicité pour Lee’s Hoagies ? »

Pourtant, je ne m’attendais pas à les entendre venir de mon fils. Je ne savais pas trop quoi en penser. Une partie de la raison pour laquelle j’ai trouvé ce nouveau tic lyrique si surprenant était que mes deux enfants sont nés et ont grandi à Washington, DC, où tout le monde a l’accent plat des gens qui ont grandi ailleurs et ont ensuite appris à aplanir les choses en généralités. Lorsque ma mère venait lui rendre visite, mon fils se faisait un plaisir de lui donner du fil à retordre si son accent lui échappait. « Ce n’est pas bûcheron, grand-mère ! » il hurlait de rire. « Vous le dites mal ! Dire wah-ter! »

Mon mari a grandi dans l’enclave de la Floride, où ils ont mis l’accent sur la première syllabe de mots comme dans-assurance et euh-brelle. J’ai trouvé sa façon de parler délicieuse et charmante et je me suis demandé si mes fils apprendraient à la fois son habileté à jouer de la guitare et la façon dont il le prononçait, à l’occasion, git-le goudron.

Mais après la mort de mon mari, nous avons déménagé à Philadelphie, ce qui ne faisait pas partie du plan. Je ne venais pas non plus ici au milieu d’un confinement, ce qui signifiait que ma capacité à me sentir connecté à la ville, et comme si j’étais vraiment revenu à la maison, était indéfiniment mise en attente. Et à une époque où il était difficile de planifier plus de six mois à l’avance, il était plus difficile d’imaginer quoi ou où serait notre avenir.

Quand les gens ont demandé comment nous aimions vivre ici, le mieux que je pouvais faire était d’offrir un sourire poli et un demi-haussement d’épaules. Nous avons aimé être proches de la famille. Nous avons aimé notre petite maison et le parc en bas de la rue. Nous avons aimé tous les aperçus que nous avons eus, comme escalader les rochers du parc Sister Cities ou prendre des plats à emporter de Chinatown ou pouvoir descendre la côte en voiture pour une excursion d’une journée. Mais une grande partie de ce que j’avais imaginé de vivre à la maison lorsque j’ai planifié notre déménagement à l’automne 2019 était encore hors de portée. Je ne pouvais pas avoir de grandes réunions avec mes amis du lycée et leurs enfants. Pas de samedis bondés au musée ou de soirées pyjama avec nos cousins ​​du rivage. Nous étions à Philly, mais je n’avais pas vraiment l’impression de vivre Philly. Au lieu de cela, comme la plupart des gens, je traînais à la maison – ce qui, à toutes fins pratiques, aurait pu être n’importe où, de Philadelphie à DC en passant par Mars.

Alors pourquoi mon enfant ressemblait-il à Chris Matthews faisant une publicité pour Lee’s Hoagies ?

Comme tout ce qui est lié à la pandémie, cela se résumait à Zoom. La seule constante dans la vie de mon enfant depuis que nous avions déménagé était l’école Zoom. Jour après jour, il écoutait ses professeurs de deuxième année sur Zoom, et j’écoutais aussi. Elles ressemblaient à mes tantes du Nord-Est.

Je demande à Betsy Sneller, un professeur adjoint de linguistique à la Michigan State University qui a étudié l’accent de Philadelphie ainsi que la façon dont les enfants le captent et d’autres accents régionaux, si ce vecteur de transmission a du sens. Elle confirme que l’école est l’endroit où la plupart des travaux d’accent se produisent pour les jeunes enfants, bien que la plupart des recherches aient été effectuées sur l’école en personne.

« Ce que nous constatons souvent, c’est que les enfants parlent comme leurs parents jusqu’à ce qu’ils aillent à l’école », me dit Sneller. « Ensuite, tous les enfants arrivent à la maternelle avec un son différent, et à la fin de l’année, ils sonnent plus ou moins de la même manière. » Habituellement, les enfants captent les sons des autres élèves, les enseignants jouant un rôle moins important. Mais l’année dernière n’était pas habituelle. « L’école Zoom jette une clé dans les choses », dit Sneller.

Pendant la majeure partie de l’année de deuxième année de mon fils, il n’y a pas eu de bavardages pendant la récréation, pas de chuchotements à l’arrière de la classe, pas de discussions animées à l’heure du déjeuner avec d’autres enfants. Au lieu de cela, en dehors des séances occasionnelles en petits groupes avec ses pairs, il a entendu ses professeurs, presque exclusivement.

Ce sont les recherches de Sneller qui ont abouti à une série de reportages en 2018 selon lesquels l’accent de Philadelphie était en train de disparaître, ce qu’elle nie – au lieu de cela, son travail montre comment l’accent change au fur et à mesure qu’il passe de génération en génération. C’est en partie à cause de ce qu’elle décrit ci-dessus; les enfants se parlent et transforment leurs accents ensemble, ce qui entraîne une évolution générationnelle. Mais comme il ne parle pas beaucoup aux autres enfants, mon enfant peut avoir une forme plus « pure » de l’accent de Philadelphie.

Quoi qu’il en soit, les sons O que j’ai entendus si clairement dans ce camping-car dans l’Utah sont les nouvelles caractéristiques de l’accent de Philadelphie. Ce sont les sons qui prédominaient dans Jument d’Easttown et le Jument d’Easttown parodies. Et ce sont aussi ceux qui sont les plus faciles à acquérir.

Tout comme mon fils s’est moqué de ma mère pour sa prononciation de l’eau, le reste des États-Unis s’est moqué de Philly pour cette affectation particulière. En conséquence, dit Sneller, l’interrupteur eau / bois est en voie de disparition, remplacé par ces sons O / ew.

« Les sons vraiment saillants et stigmatisés – bûcheron, gay-as pour ‘gaz’ – changent rapidement en partie parce que les gens se moquent des gens pour les dire », dit-elle. « Sous la surface, il y a une tonne d’autres caractéristiques liées à l’accent de Philadelphie que les gens pourraient même ne pas remarquer. »

Mais il est difficile de dire si j’entendrai un jour certaines de ces caractéristiques de la part de mon fils.

À huit ans, dit Sneller, mon fils est en quelque sorte un endroit idéal pour la langue – assez malléable pour apprendre certaines des façons de parler dans sa nouvelle maison mais assez vieux pour se rappeler comment cela se faisait là où il vivait. (Si mon enfant avait eu 12 ans quand nous avons déménagé, note-t-elle, il y a de fortes chances qu’il n’aurait rien ramassé et aurait conservé l’effet plat qu’il a acquis à DC) Cela lui donnerait un peu un avantage bilingue si nous avions déménagé à l’Espagne ou le Japon et lui facilitent le passage d’une langue à l’autre, mais cela le désavantage lorsqu’il s’agit d’apprendre pleinement l’accent de Philadelphie.

Prenez le « ah », dit Sneller. La plupart des accents ont une version de cela – la raison pour laquelle les Philadelphiens disent « gay-as » pour le gaz mais prononcent « gérer » d’une manière banale. « Il existe un ensemble de règles très compliquées qui déterminent quels mots se prononcent comme » ouais « et lesquels se prononcent comme » ah « , et Philly est la version la plus compliquée de ce système », dit-elle. « C’est tellement compliqué que si les enfants ne reçoivent pas cette contribution dès leur plus jeune âge, ils ne l’obtiendront pas. »

À la fin, si mon fils garde l’accent qu’il a maintenant dépend de qui ses amis vont avancer. S’ils ont des accents, il gardera le sien. S’ils ne le font pas, il pourrait ne pas le faire, en particulier si ses amis méprisent l’accent de Philadelphie.

« Surtout au collège et au lycée, les enfants sont très attentifs à ce que les autres méprisent implicitement », explique Sneller. « Ils ne peuvent pas le signaler, mais s’il y a une large ambiance négative, cela pourrait être suffisant pour qu’ils se détournent. »

La plupart des enfants, dit-elle, se penchent sur leur accent à l’adolescence, imitant ceux qui les entourent, puis le retirent un peu à la fin de leur adolescence et au début de la vingtaine.

C’est ce qui est arrivé à la voix traînante du sud de mon mari. Il ne pensait même pas qu’il avait un accent – c’était juste la façon dont tout le monde qu’il connaissait parlait – jusqu’à ce qu’il aille à l’école à Chicago et qu’il soit rapidement informé qu’il ressemblait à un rube. Alors il a travaillé pour atténuer les traces de son accent, et au moment où je l’ai rencontré, elles ne sortaient que lorsqu’il était en colère ou qu’il avait peut-être bu deux verres. J’adorais cet accent, cependant, et je me sentais triste qu’il le voie comme quelque chose à cacher.

Peut-être devrais-je adopter cette approche plus généreuse avec mon fils. Et peut-être que sa nouvelle façon de parler représente quelque chose d’espoir.

Alors que j’essaie toujours de comprendre ce qu’il faut faire de tout cela – notre nouvelle ville, notre nouvelle vie, notre existence de verrouillage – mon fils n’a pas une telle hésitation. Oui, notre maison à DC lui manque, mais il sait que c’est là que nous vivons maintenant. Ses vieux amis lui manquent mais il est ravi d’en faire de nouveaux dans le quartier. Il s’adapte, accepte le nouveau et l’adopte comme le sien. Il n’attend pas que les choses s’ouvrent; il ne se demande pas si cette décision était la bonne ou si elle tiendra.

Il est à Philadelphie, et il va parler comme un Philadelphien. Il est peut-être temps que je fasse de même.

Publié comme « Wooder vous en parlez » dans le numéro de février 2022 de crême Philadelphia magazine.



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